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Identification du plus grand nombre premier connu

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Un projet informatique de longue haleine appelé Great Intenet Mersenne Prime Search a permis de déterminer le plus grand nombre premier jamais connu.

Celui-ci, auquel ont permis d'aboutir les calculs de quelque 210 000 ordinateurs mis à contribution à travers le monde, est même encore un plus spécial puisqu'il s'agit d'un nombre premier dit de Mersenne, du nom d'un mathématicien français du XVIIe siècle. Ce type de nombre, très rare, s'exprime sous la forme 2 puissance p moins 1, avec p également nombre premier.

Après huit années de calculs effectués grâce aux ressources d'un réseau mondial de PC (l'équivalent d'un superordinateur capable d'exécuter 9000 milliards d'opérations à la seconde), le résultat est apparu sur l'écran d'un étudiant de l'Université d'Etat du Michigan.

Composé de 6 320 430 caractères, le nombre découvert nécessiterait plus de mille pages pour être entièrement mis par écrit. Il peut cependant être désigné par sa forme plus condensée de nombre de Mersenne2 puissance 20 996 011 moins 1 !