Ce crâne reconstitué sur ordinateur est celui d'un humain vieux de 400.000 ans. Il présente des caractéristiques de néandertaliens mais aussi d'hominidés plus anciens. © Uniarq

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Néandertal : un crâne vieux de 400.000 ans nous éclaire sur ses origines

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Les restes d'un crâne retrouvés au Portugal et datant de 400.000 ans pourraient appartenir à un ancêtre de l'Homme de Néandertal. Ce fossile est le plus ancien d'hominidé retrouvé dans la péninsule ibérique. Il témoigne d'une expansion précoce et rapide de différents représentants de la famille humaine en Europe.

En 2014, des chercheurs de l'Uniarq, le centre d'archéologie de l'université de Lisbonne, avaient, dans des conditions difficiles, extrait de sa gangue rocheuse la partie supérieure d'un crâne humain, fragmenté, dans la grotte d'Aroeira, au Portugal. Sa forme et la présence d'arcades sourcilières protubérantes l'apparentent à l'Homme de Néandertal. Toutefois, il en diffère et il est plus ancien : entre 390.000 et 436.000 ans. Cet âge en fait le plus vieux fossile d'hominidé retrouvé sur la péninsule ibérique. D'ailleurs, sa datation est précise, affirment les chercheurs dans la revue Pnas.

Les témoins de la lignée humaine en Europe, si tôt, au Pléistocène moyen, sont en effet très rares et les datations parfois imprécises. Explorée depuis une vingtaine d'années, la grotte d'Aroeira, sur la côte atlantique, a livré plusieurs trésors archéologiques, dont des outils acheuléens, en l'occurrence des bifaces.

Une importante diversité des hominidés en Europe au Pléistocène moyen

La forme du crâne a pu être reconstituée en assemblant les fragments, qui comprennent aussi une partie d'un maxillaire, dans une représentation virtuelle sur ordinateur. Les arcades sourcilières sont bien néandertaliennes mais d'autres traits rapprochent son propriétaire d'espèces humaines plus anciennes. Serait-ce là un ancêtre de Néandertal ? Peut-être.

Selon les auteurs, cette découverte témoigne d'une diversité importante des hominidés en Europe à cette époque. C'est durant cette période que se déploient l'industrie acheuléenne et l'usage banalisé du feu. Leur présence précoce au Portugal, c'est-à-dire à l'extrême sud-ouest de l'Europe, démontre, concluent ces archéologues, que ces techniques se sont répandues rapidement. La disparition de l’Homme de Néandertal, il y a 30.000 ans, reste énigmatique mais son apparition ne l'est guère moins...

Les experts du passé : sur les traces des chasseurs néandertaliens  L’Homme de Néandertal a vécu entre 250.000 et 28.000 ans avant notre ère. Omnivore, il a développé de nombreux outils pour la capture et le dépeçage du gibier. L’Inrap (Institut national de recherches archéologiques préventives) part sur les traces de cet ancêtre au cours d’un documentaire intitulé Les experts du passé qui retrace ses captivantes pratiques de chasse.