Illustration d’une météorite. © ikonacolor, fotolia

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Le fer de l’âge du bronze serait bien d’origine extraterrestre

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Récemment, il a été montré que le fer de la dague de Toutankhamon est d'origine extraterrestre. Mais cet objet datant de l'âge de bronze, était-il un cas rare ? Ou sont-ils nombreux à avoir été réalisés avec du fer venu de l'espace ?

Dès l'âge du bronze, et bien avant l'âge du fer qui a débuté 1.200 ans environ avant Jésus-Christ, l'Homme a façonné des objets en fer. Ceux-ci ne sont certes pas très nombreux et leur rareté en faisait des biens très précieux. La dague de Toutankhamon est l'un des plus connus d'entre eux. Et d'ailleurs, en 2016, il a été mis en évidence que l'objet avait été forgé avec du fer d'origine extraterrestre, c'est-à-dire issu de météorites.

Mais est-ce un cas exceptionnel ou au contraire une généralité pour les bijoux et les armes en fer de cette période ? Pour répondre à cette question qui taraude les experts, Albert Jambon, chercheur à l'Institut de minéralogie, de physique des matériaux et de cosmochimie (CNRS, UPMC, IRD, Muséum national d'histoire naturelle) a fait parler plusieurs artefacts.

Des bijoux et des armes en fer extraterrestre

La réponse, publiée dans le Journal of Archaeological Science, est sans équivoque : ils sont tous forgés à partir de fer extrait de météorites. Pour le découvrir, le chercheur a procédé à des analyses avec un spectromètre à fluorescence X sur des objets de différentes origines géographiques : entre autres, la dague, le bracelet et l'appuie-tête de Toutankhamon (-1350), des perles en fer (-3200) trouvées à Gerzeh en Égypte, une dague (-2500) découverte à Alaca Höyük en Turquie, un pendentif (-2300) d'Umm el Marra, Syrie, une hache (-1400) d'Ugarit, également de Syrie et plusieurs de la dynastie Shang, Chine (-1400).

Leur provenance a été trahie par leur teneur en nickel. En effet, des traces de nickel et de cobalt subsistent dans les pierres tombées du ciel, plus particulièrement dans les météorites ferreuses qui sont issues des fragments d'embryons planétaires où les matériaux les plus lourds migraient vers le noyau. Sur Terre, le nickel a pour l'essentiel coulé vers le centre. Donc, en retrouver dans ces objets de l'âge du bronze signifie qu'il ne provient pas de mines mais de l'espace.

Autre argument en faveur de l'origine extraterrestre : le fer des météorites est à l'état de métal, prêt à l'emploi, ce qui n'est pas le cas de celui extrait des mines terrestres. Avec ce dernier, il faut extraire l'oxygène, ce qui devint possible et se généralisa à... l'âge du fer.