Il y a 5.000 ans, le long du fleuve Jaune, en Chine, dans l’actuelle province du Shandong, prospérait une société d’agriculteurs, où l’on était, semble-t-il, plus grand que la moyenne. © hapa7, Fotolia

Sciences

En Chine, des « géants » vieux de 5.000 ans découverts

ActualitéClassé sous :histoire , préhistoire , géants chinois

Des archéologues ont exhumé, en Chine, des squelettes d'hommes de 1,80 m, et même de 1,90 m, sur le site d'une opulente cité ayant prospéré il y a 5.000 ans. Cette haute taille était peut-être associée à un statut social élevé. On ne connaît pas la norme de l'époque mais, encore aujourd'hui, cette taille demeure supérieure à la moyenne chinoise.

Dans la province du Shandong, à l'est de la Chine, près de la capitale Jinan, il est coutume de dire que les Hommes sont plus grands qu'ailleurs. Le célèbre philosophe Confucius, originaire de cette région, avec 1,90 m, était considéré comme un grand homme, au sens figuré comme au sens propre. Aujourd'hui, la moyenne de cette province, pour les hommes, est de 1,753 m, contre 1,72 m pour l'ensemble de la Chine (chiffres de 2015).

C'est ce que précise l'agence de presse Xinhua dans un communiqué présentant une découverte archéologique originale : des tombes, datant de 5.000 ans, abritant des squelettes d'hommes dont plusieurs mesurent 1,80 m et le plus grand 1,90 m. Le site, fouillé depuis l'an dernier par une équipe de l'université du Shandong, appartient à la culture Longshan, d'abord décrite par des découvertes autour du fleuve Jaune, et que le communiqué situe au Néolithique tardif. À titre de comparaison, en Europe, les hommes de cette époque s'en tenaient à 1,65 m et les femmes à 1,50 m, d'après Michael Hermanussen.

L'un des squelettes retrouvés, avec ses parures et les poteries qui l'ont accompagné dans l'au-delà. Ce personnage devait bénéficier d'un statut social élevé. © Université du Shandong

Ces « géants » avaient peut-être un statut social privilégié

Le site découvert abrite 104 maisons, 205 tombes et 20 « fosses sacrificielles ». Autour de ce grand centre économique, qui a prospéré entre -5.000 et -4.500 ans, on cultivait le millet et on élevait des porcs. Les habitations disposaient de plusieurs chambres et d'une cuisine ; leurs habitants possédaient de belles poteries colorées et des objets de jade. Au même moment, dans la province du Shaanxi, loin à l'ouest, les Hommes fabriquaient de la bière en grandes quantités, en utilisant la fermentation du millet.

Les chercheurs notent que les tombes les plus vastes abritent les hommes les plus grands. Ils en concluent qu'une forte stature conférait peut-être un statut social élevé. Cette prospérité semble s'être arrêtée subitement. C'est du moins la conclusion des archéologues qui ont remarqué des saccages sur les ossements et les objets retrouvés dans six tombes, qui ont eu lieu peu après l'enterrement. La scène évoque un pillage après un conflit armé entre deux communautés.