Du 11 au 13 août, entre minuit et trois heures du matin, du côté de la constellation de Persée, vers le nord, une affluence de météores devrait décorer notre ciel. © Brocken Inaglory, CC BY-SA 3.0

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Perséides : les étoiles filantes se montrent ce soir !

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Par Xavier Demeersman, Futura

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Dans la nuit du 11 au 12 août, l'activité de l'essaim météoritique des Perséides sera à son comble : environ 200 étoiles filantes par heure pourraient être visibles. Le double des autres années.

Une semaine après la 26enuit des étoiles, le ciel nous offre un nouveau spectacle  une pluie d'étoiles filantes.Rappelons que ce phénomène récurrent n'a rien à voir avec des étoiles qui filent... Ce sont des micrométéorites, pour la plupart aussi grosses qu'un grain de sable ou qu'un grain de riz, et qui se désintègrent dans la haute atmosphère. Quelques-unes, les plus lumineuses de facto, peuvent avoir la taille du poing. Celles du mois d'août appartiennent à l'essaim météoritique des Perséides, car leur radiant se situe en direction de la constellation de Persée. Ce n'est pas le seul essaim de l'année mais comme il se produit durant les douces nuits d'été, durant les vacances, et que son taux de météores visibles par heure dépasse souvent les 100 lors de ses pics d'activité, il est devenu très célèbre.

Cette année, le maximum est attendu dans la nuit du 11 au 12 août. Les spécialistes sont enthousiastes car, au plus fort de l'évènement, en seconde partie de nuit, ces petits grains laissés dans le sillage de la comète Swift-Tuttle devraient être deux fois plus nombreux que d'habitude à pénétrer l'atmosphère à une vitesse moyenne de 59 km/s. Les prévisions tablent sur 200 météores par heure.

Pourquoi cette recrudescence ? Parce que sous l'influence gravitationnelle des planètes, notamment celle de Jupiter, les courants de poussière de 1079, 1479 et 1862 laissés par les passages de la comète dans le Système solaire interne, se sont rapprochés de notre Planète.

Aussi, si tel est le cas, le spectacle promet d'être deux fois plus merveilleux. À condition bien sûr que la météo soit favorable et que la pollution lumineuse soit minimale. Quant à la Lune (en conjonction avec Saturne et Mars), gênante pour sa luminosité, elle disparaîtra sous l'horizon après minuit, soit lorsque Persée prendra de la hauteur... Pour en profiter, il ne vous reste plus donc qu'à vous armer de patience et à vous installer confortablement, coucher et chaudement vêtu, de façon à pouvoir embrasser du regard la plus grande partie possible du ciel.

Interview : les exoplanètes sont-elles habitées ?  Il pourrait y avoir au moins 100 milliards de planètes simplement dans notre galaxie. Difficile d’imaginer qu’aucune ne puisse abriter la vie. Le Cnes a interviewé Michel Viso, responsable des programmes d’exobiologie, afin qu’il nous parle des conditions d'apparition de la vie dans l'univers. 

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