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En bref : l’impact sur Mars de l'astéroïde 2007 WD5 devient peu probable

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Cet astéroïde menaçait de s'écraser sur Mars le 30 janvier prochain, à la grande joie des astronomes, qui attendaient ce spectacle. Mais l'éventualité s'éloigne...

Sur cette vue d'artiste, la flèche bleue indique l’angle sous lequel 2007 WD5 devrait se présenter le 30 janvier 2008. La zone saumon, qui recoupe le disque martien, indique la zone dans laquelle le passage est possible. Crédit Nasa

L'astéroïde 2007 WD5 se rapproche de la planète Mars et le risque d'une collision le 30 janvier semblait élevé. Les astronomes espèraient cette petite catastrophe car ce rocher d'une cinquantaine de mètres de diamètre aurait perforé le sol martien bien plus efficacement que les robots Spirit et Opportunity. L'observation du choc aurait alors fourni de nombreux renseignements.

Mais les dernières observations, menées entre le 28 décembre et le 2 janvier, indiquent que les probabilités de collision se réduisent. Selon l'astronome Bill Ryan, travaillant au télescope de 2,4 mètres de l'observatoire de Magdalena Ridge au Nouveau Mexique, la probabilité d'impact n'est plus que 3,6 %, soit une chance sur 28, contre une sur 25 précédemment.

Selon le chercheur, ce résultat peut être interprété comme l'amorce d'une rapide décroissance de la probabilité au cours des jours à venir. Les observations se poursuivent tout en s'affinant, et tout semble indiquer que l'hypothèse d'un impact sera peu à peu écartée.