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Un astéroïde géocroiseur va frôler la Terre

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Le 3 juillet prochain, un astéroïde de plus de 400 mètres de diamètre va frôler notre planète. Répondant au nom de 2004 XP14, il fait partie des 783 astéroïdes potentiellement dangereux qui jouent en permanence avec la Terre.

Prévision de la trajectoire de 2004 XP14 et de sa position par rapport à la Terre le 3 juillet prochain (Crédits : NASA)

Cet astéroïde au doux nom de 2004 XP14 a été observé pour la première fois le 10 décembre 2004, par le Lincoln Laboratory Near Earth Asteroid Research (LINEAR). Il appartient à la famille des astéroïdes géocroiseurs Apollo, dont les orbites croisent celle de la Terre. Ceux-ci sont au nombre de 1.989.

Justement, 2004 XP14 va passer au plus près de la Terre le 3 juillet prochain et s'approchera à la distance de 432.000 kilomètres, soit 1,1 fois la distance de la Terre à la Lune. Une valeur qui peut sembler importante à première vue, mais qui demeure minuscule à l'échelle interplanétaire.

La taille de 2004 XP14 n'a pas encore été déterminée avec précision. Pour l'heure, on sait juste que son diamètre est compris entre 410 et 920 mètres. Les astronomes comptent profiter de son passage pour faire ricocher des ondes radio à sa surface et en apprendre davantage.

Cet astéroïde est considéré comme potentiellement dangereux (Potentially Hazardous Asteroid - PHA) par le Minor Planet Centre de Cambridge, dans le Massachusetts, du fait de sa grande taille et de la proximité de son orbite avec la Terre. Aujourd'hui, 783 PHA font peser une épée de Damoclès sur la Terre.