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Vénus Express : ultimes préparatifs en vue de l'insertion du 11 avril

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Dans deux semaines, la sonde européenne Vénus Express amorcera son insertion sur une orbite autour de Vénus. En attendant, les ingénieurs de l'ESA sont d'ores et déjà à pied d'œuvre pour préparer la séquence de commandes nécessaires à la bonne réussite de la mission.

Le lancement réussi de Vénus Express, le mercredi 9 novembre 2005 à 03h33 TU (Crédits : ESA)
Insertion prévue pour le 11 Avril prochain ! (Crédits : ESA)

Venus Express fondra vers sa cible à la vitesse relative de 29 000 kilomètres à l'heure lorsque la séquence de manœuvres et d'allumages du moteur débutera, le 11 avril prochain. A 8h03, heure de Paris, le moteur principal sera dirigé vers l'avant de la sonde, avant d'être mis à feu pendant 51 minutes, afin de réduire la vitesse de Vénus Express de 15 %. Pendant 10 minutes, la sonde sera occultée par Vénus, et le contact radio sera interrompu. Ce dernier devrait être rétabli à 9h56, heure de Paris.

Les jours suivant sa capture par Vénus, la sonde allumera régulièrement son moteur principal, afin de se placer en orbite quasi polaire de 250 x 66 000 kilomètres, lui permettant de décrire une rotation autour de Vénus en 24 heures. Cet objectif devrait être atteint début mai.

Une fois sur son orbite de travail, la sonde s'emploiera à percer les secrets des nuages recouvrant la planète, à étudier son atmosphère, et à glaner un maximum d'informations sur sa géologie et sur son hypothétique activité volcanique. La mission de Vénus Express devrait durer au total 500 jours.

Avec son atmosphère surchargée en dioxyde de carbone (près de 96 %), Vénus est un exemple spectaculaire des conséquences que l'effet de serre peut entraîner sur une planète.