Sciences

En image : de Sojourner à Curiosity, les sites martiens des missions

ActualitéClassé sous :Astronautique , mars , planète rouge

De Sojourner en 1997 à Phoenix en 2008, sans oublier les vaillants rovers de la mission MER de 2004, les sites d'atterrissages de ces missions sur Mars se ressemblent tous. Celui de Curiosity n'échappe pas à cette règle : il s'est posé sur une zone bien plane. Mais à portée de ce tout-terrain se trouve le mont Sharp, objectif de la mission MSL.

Le mont Sharp, haut de 5,5 km par rapport au fond du cratère Gale, vu par Curiosity peu après son atterrissage. Le terrain autour du rover est plat, comme les sites choisis pour les précédents robots martiens de la Nasa. Mais cette montagne, sans doute formée de roches sédimentaires, intéresse les géologues et c'est vers elle que va bientôt se diriger Curiosity. © Nasa, JPL-Caltech

Sans surprise et bien que l'environnement soit plus accidenté, le site d'atterrissage martien de Curiosity ressemble à celui des précédentes missions. Ils ont pour points communs d'être mornes, plats et sans grande variation topographique substantielle. Ce relief peu accidenté facilite bien sûr l'atterrissage des sondes. Jonchés de pierres et roches de toutes tailles, érodés et façonnés par les éléments climatiques de la planète, ils font penser à certains déserts qui recouvrent la Terre (regs terrestres).

Le cratère Gale observé par la sonde européenne Mars Express avec une résolution de 100 m par pixel. © Esa, DLR, FU Berlin

Cependant, s'ils se ressemblent tous, ces sites sont scientifiquement différents. En effet, à mesure que notre connaissance de la Planète rouge progresse, la sélection des zones d'atterrissages devient de plus en plus fine.

Mars Pathfinder s'est posé en 1997 le jour de la fête de l'Indépendance américaine (4 juillet) en aval d'Ares Vallis, un des plus longs chenaux de la planète. Son terrain d'atterrissage est jonché de pierres et roches de toutes tailles. © Nasa
Spirit a été lancé le 30 mai 2003 et s'est posé sans encombre le 4 janvier 2004 à l'intérieur du cratère Gusev, à 15 degrés sud de l'équateur martien. D'un diamètre d'environ 165 km, ce cratère a probablement été formé il y a 3 à 4 milliards d'années à la suite de la chute d'un astéroïde géant. © Nasa

Mars : Curiosity posé dans le cratère Gale

Pour Curiosity, cette sélection s'est faite au terme d'une procédure engagée dès 2006 avec l'étude d'une centaine de sites par des équipes du monde entier. C'est en juillet 2011 que la Nasa a sélectionné le cratère Gale à l'intérieur duquel s'est posé, lundi matin, le rover Curiosity pour déterminer si les conditions nécessaires à l'apparition de la vie ont un jour été, réunies sur cette planète.

Opportunity a quitté la Terre le 25 juin 2003 et s'est posé le 25 janvier 2004 dans Meridiani Planum, près d'un affleurement rocheux. Cette région est une plaine désertique au relief peu prononcé et renfermant une forte concentration d'oxyde de fer située à 2 degrés sud de l'équateur. © Nasa
Le lander Phoenix s'est posé le 25 mai 2008 à proximité de la calotte polaire nord dans la plaine de Vastitas Borealis en plein milieu d'un secteur constitué de sols polygonaux à perte de vue. © Nasa

Dans le futur, les sites d'atterrissages pourraient être bien plus escarpés. Avec Curiosity, la Nasa inaugure une nouvelle génération de rovers capables de franchir des obstacles de 65 cm et de gravir des pentes de 45°. Curiosity pourra ainsi  grimper assez facilement les pentes du pic central du cratère Gale, pour en étudier les sédiments. Ils pourraient témoigner de conditions environnementales qui furent un jour favorables à une vie microbienne.