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Il y a 45 ans, deux hommes venaient de marcher sur la Lune

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Entre le 16 et 24 juillet 1969, la mission Apollo 11, aboutissement de près d'une décennie d'efforts, posait une pierre remarquable dans l'histoire humaine : deux hommes avaient foulé le sol de la Lune. Revivez les moments clés de cette aventure.

Une trace de pas humain sur la Lune laissée le 21 juillet 1969. © Nasa

En six jours, les trois astronautes Neil Armstrong, Buzz Aldrin et Michael Collins ont écrit un chapitre unique de l'histoire de l'humanité. Le programme Apollo, démarré en 1961, avait déjà lancé deux missions habitées autour de la Lune (Apollo 8 et 10) et se poursuivait en juillet 1969 par l'atterrissage — pardon, l'alunissage, disait-on à l'époque — du LM (Lunar Module, parfois appelé LEM, Lunar Exploration Module).

Tout a été dit sur cette mission étonnante qui a nécessité un lanceur exceptionnel, Saturn V, dans une version pesant près de trois mille tonnes au décollage et qui a fait appel, par ailleurs, à un ordinateur de bord riquiqui, moins puissant que nos calculatrices actuelles. Par la suite, cinq missions permettront à dix autres individus de marcher sur la Lune afin d'y prélever des échantillons et d'y déposer des instruments, parmi lesquels des réflecteurs qui sont encore utilisés de nos jours.

Neil Armstrong (5 août 1930 - 25 août 2012) photographié par Buzz Aldrin le 21 juillet 1969 peu après l'alunissage de l'atterrisseur Eagle. © Nasa

Le récit de la mission Apollo 11

Bien des missions orbitales robotisées sont retournées depuis explorer la Lune, certaines photographiant les atterrisseurs Apollo tels des vestiges d'une histoire ancienne. Quant à la Chine, elle semble décidée à réitérer l'aventure. L'agence spatiale chinoise a déjà fait rouler le petit rover Yutu et prépare peut-être une mission habitée.

Pour revivre ce voyage étape par étape, retrouvez le récit qu'en avait fait Futura-Sciences en une série d'articles. Bon voyage...