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Exploration de Mars : stratégie de la NASA pour la période 2009 - 2020

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Mars est une planète fascinante pour les scientifiques en raison des similitudes qu'elle présente avec la Terre. Son étude nous renseigne sur les évolutions possibles de notre propre planète, d'où l'intérêt d'approfondir nos connaissances de la planète rouge.

Y-a-t-il eu de la vie sur Mars ?

La NASA, très impliquée dans l'exploration de Mars, a dévoilé les grands objectifs de son programme d'exploration de cette planète pour la période 2009 à 2020, qui visent à mieux comprendre son histoire et envoyer les premières missions précurseurs à l'exploration humaine de la planète rouge.

Les objectifs scientifiques sont toujours les mêmes depuis les débuts de l'exploration de Mars. C'est-à-dire l'étude de la problématique de la vie, du climat et les saisons de la planètes, ses principaux dispositifs (vallées, canaux, volcans), la datation des surfaces et la croûte de la planète.

Les objectifs scientifiques

Rechercher des traces de vie éteinte : l'histoire de Mars montre que la planète a connu des conditions climatiques favorables à l'apparition et la perduration de la vie, au moins pour un instant, à l'échelle de l'évolution de la planète. La recherche de traces évidentes de vie éteinte passe par la recherche de bio-signatures. L'exploration martienne de ces dix dernières années a permis d'identifier des dépôts sédimentaires qui, si l'on se réfère à ce qui se passe sur Terre, sont tous désignés pour abriter des indices de vie passée tant la probabilité est forte dans ce contexte.

Rechercher des traces de vie présente : tout comme la recherche d'indice de vie passée, la découverte d'une forme de vie aujourd'hui passe par des missions de surface et en orbite. Les niches biologiques les plus propices au vivant, semblent être des zones souterraines proches de la surface, des systèmes hydro-thermiques actifs ou encore la source des écoulements découverts par la sonde Mars Global Surveyor contre les parois de nombreux cratères.

Explorer les niches biologiques hydro-thermiques : l'activité hydro-thermique sur Mars a pu fournir un environnement favorable à l'évolution de la vie. C'est-à-dire un endroit tempéré où existe de l'eau sous forme liquide et des briques du vivant. A ne pas en douter, une activité de la sorte a sans aucun doute laissé des dépôts qui renferment des traces évidentes de ces niches biologiques. Les scientifiques s'attendent à découvrir des éléments biogéniques et autres composés pré-biotiques comme des signatures microbiennes.

L'évolution de la planète Mars : le projet Explore the Evolution of Mars Pathway démontrera probablement avant le début de la prochaine décennie, que les modèles atmosphériques et climatologiques ainsi que l'histoire du climat de Mars actuellement admis s'avèrent incorrects. Par exemple, les explorations futures telles qu'effectuées par Mars Exploration Rover (MER), et MRO pourraient démontrer qu'il n'existe aucune évidence d'un recouvrement de la surface par de l'eau, contrairement à ce que la télédétection depuis l'orbite martienne semble démontrer aujourd'hui.

Les missions pour la période 2009 - 2020

- Mars Science Laboratory (MSL)
- Aeronomy Mission
- Astrobiology Field Laboratory
- Deep Drill Mission
- Mars Reconnaissance Orbiteur
- Network Mission

Les missions Scout

- Phoenix
- SCIM
- ARES
- MARVEL

La problèmatique du retour d'échantillons martiens

- Ground Breaking Mars Sample Return
- Mars Sample Return with Rover