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En bref : Mars Odyssey fête ses 10 ans !

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Il y a dix ans la Nasa lançait Mars Odyssey, un orbiteur (toujours en service) qui lui permettait de redonner un nouveau souffle à l'étude de la Planète rouge.

Mars Odyssey. © Nasa
  • Découvrez les images de la planète Mars 

Le 7 avril 2001, une fusée américaine Delta II s'arrachait du pas de tir de Cap Canaveral en Floride pour emporter Mars Odyssey, un orbiteur de 380 kilogrammes. La Nasa savait qu'elle jouait gros, après la perte deux ans plus tôt des sondes Mars Climate Orbiter et Mars Polar Lander. Mars Odyssey était doté d'une caméra haute résolution couplée à un spectromètre infrarouge (Themis, pour THermal EMmission Imaging System), d'un spectromètre à rayons gamma (GRS) et d'un détecteur de radiations solaires (Marie, pour MArs Radiation Environment Experiment). Sa mise en orbite quelques mois plus tard s'est parfaitement déroulée, installant l'orbiteur à 400 kilomètres d'altitude pour faire le tour de la Planète rouge en deux heures.

Depuis, Mars Odyssey a accumulé plus de 130.000 images de la planète, découvrant aux passage des cavernes crevant la surface, d'immenses dépôts de sel et surtout d'énormes quantités de glace. Tout en étudiant la géologie, le climat et la minéralogie martienne, l'orbiteur sert également de relais pour les communications avec Opportunity, ayant même tenté d'écouter (sans succès) l'improbable réveil de la sonde Phœnix l'an dernier.

Si Mars Odyssey continue son aventure, il pourra également épauler Curiosity à partir de sa mise en service sur Mars en 2012. Quoi qu'il en soit, Mars Odyssey a d'ores et déjà battu le record de longévité en orbite martienne que détenait jusqu'à présent Mars Gloval Surveyor