Paolo Nespoli est en route vers la Station en compagnie de Dimitri Kondratiev et Catherine Coleman. Trente-cinq orbites autour de la Terre et trois poussées seront nécessaires avant que la capsule Soyuz s'amarre à la Station, le 17 décembre. © Esa/S. Corvaja

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L'astronaute de l'Esa, Paolo Nespoli, s'envole vers l'ISS

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Trois astronautes, dont l'Italien Paolo Nespoli, se sont envolés en direction de la Station spatiale internationale qu'ils rejoindront le 17 décembre. Ils ont décollé à bord de leur capsule Soyuz mercredi soir à 20 h 09, heure de Paris. Membres d'Expedition 26, ils resteront à bord de l'ISS pendant six mois.

Mercredi soir, la capsule Soyuz partira pour rejoindre la Station spatiale internationale, avec à son bord trois astronautes. Pour l'Italien Paolo Nespoli, ce sera le deuxième séjour dans l'espace. En octobre 2007, il avait volé à bord de la navette Discovery pour une mission de 14 jours à destination de la Station (STS-120). Il était responsable de l'activité intravéhiculaire, coordonnant depuis l'intérieur de la Station les activités conduites au cours de trois des cinq sorties prévues dans l'espace, dont celle destinée à l'installation du nœud de jonction Harmony (node 2).

Aujourd'hui, Paolo Nespoli réalise son vol dans le cadre de la mission MagISStra de l'Agence spatiale européenne. Pour l'Esa, il s'agit de la troisième mission européenne de longue durée à bord de la Station spatiale internationale, après celle de Frank de Winne en 2009 (mission oasISS) en tant que premier commandant européen de la Station (de septembre à novembre 2009) et la mission Astrolab de Thomas Reiter en 2006.

Au cours des six mois qu'il passera dans l'espace, Paolo Nespoli assumera la fonction d'ingénieur de bord. © Esa/S. Corvaja

Sous le signe de la science et de l'éducation

Au cours de MagISStra, Paolo Nespoli devra notamment assurer la réception du deuxième véhicule de ravitaillement européen (ATV Johannes Kepler) et exploiter les capacités de recherche du laboratoire européen Columbus en conduisant un programme intensif d'expériences scientifiques. Pus de 30 expériences seront réalisées pour des chercheurs européens mais également pour les agences spatiales des États-Unis, du Japon et du Canada.

Concernant les activités éducatives, on citera l'initiative internationale Mission X : s'entraîner comme un astronaute, qui porte sur la santé, le bien-être et la nutrition, et le projet de Serre spatiale, une serre spécialement développée pour faire pousser des plantes et réaliser des observations sur le cycle de vie d'une plante à fleurs, tandis que des collégiens utiliseront au sol une serre similaire et la même variété de plante.