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Quels phénomènes sont à l’origine de la vie ?

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Dès 1871, Charles Darwin avait imaginé que la vie terrestre aurait pu naître « dans une petite mare », à partir de composés chimiques divers qui se seraient combinés pour former des molécules complexes. Un autre courant — la panspermie — de pensée a fait venir la vie de l'espace. Aujourd'hui, la question n'est pas résolue mais les scientifiques penchent du côté de Darwin avec une chimie prébiotique.

Dans cette vidéo, Éric Lapie, muséologue à la Cité des Sciences et de l'Industrie, qui a conçu l'exposition Darwin l’original, décrit comment Darwin a participé au débat sur l'origine de la vie.

Il existe deux grandes familles de théories expliquant l'origine de la vie. La première suppose que la vie est née de l'inerte, de matière inorganique : des expériences ont été faites pour reproduire ces conditions initiales et recréer des briques originales (notamment les acides aminés) à partir de composants chimiques plus simples.

Darwin et sa soupe primitive

La panspermie, elle, propose que la vie a été apportée par des éléments extérieurs (météorites ou comètes). Si elle n'est plus vraiment d'actualité, cette idée n'a pas disparu si on l'étend au domaine de la chimie. Les comètes et les astéroïdeq ont pu amener sur Terre des quantités significatives de carbone et même de molécules organiques (composées essentiellement de carbone).

En 1871, déjà, Charles Darwin avait imaginé que la vie pourrait avoir émergé d'une soupe primitive, dans des conditions particulières. Ces questions sont en lien avec celles de l'évolution car l'idée que la vie naisse du minéral sous-entend qu'elle n'ait pas été créée par le divin.

Une vidéo qui rend hommage au travail d'Éric Lapie qui nous a quittés prématurément en janvier 2017.

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