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À quoi sert l'étude de l'évolution ?

Dossier - Darwin : l'évolution du vivant expliquée à ma boulangère
DossierClassé sous :biologie , évolution , sélection naturelle

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Darwin a apporté le fondement théorique, basé sur d'innombrables observations personnelles, à l'une des plus importantes idées de la biologie moderne : l'évolution. « Rien n'a de sens en biologie, si ce n'est à la lumière de l'évolution », a dit Dobzhanski, l'un des pères de la théorie synthétique de l'évolution. Cette phrase représente très exactement l'importance qu'a prise l'étude de l'évolution dans le vaste monde de la biologie.

  
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Mais l'évolution ne sert pas qu'à la compréhension de l'homme et du vivant. C'est une science fondamentale, mais elle a aussi des applications pratiques directes, notamment en agronomie et en médecine.

En agronomie, la sélection des espèces domestiques est une réplique de la sélection naturelle effectuée par l'environnement, à la différence près que les éleveurs et les agriculteurs dirigent cette sélection afin d'obtenir des variétés à même de répondre le mieux possible à leurs besoins. Cette sélection a bien sûr commencé bien avant que la théorie de l'évolution soit élaborée, mais les apports de la génétique, et notamment la génétique des populations, permettent de gagner en efficacité.

Chenille de Coccinelle asiatique mangeant des pucerons lanigères, licence GFDL © Pollinator, wikipedia.

Un effet encore plus visible du rôle de la biologie évolutive en agronomie s'observe au niveau de la lutte contre les ravageurs. Que ce soit au niveau de l'usage des pesticides, avec l'émergence des résistances, ou au niveau de la lutte biologique (usage d'une espèce prédatrice pour lutter contre un ravageur), une bonne connaissance des mécanismes évolutifs est indispensable pour espérer anticiper ou corriger les conséquences parfois dramatiques (liées par exemple à des phénomènes d'invasion) que peuvent avoir ces techniques sur l'environnement.

Du côté de la médecine, c'est dans la lutte contre les pathogènes que l'on retrouve une application pratique des découvertes de la biologie évolutive. L'usage de traitements antibiotiques entraînant la sélection involontaire de souches bactériennes de plus en plus résistantes à ces antibiotiques, notamment en milieu hospitalier (provoquant les redoutée maladies nosocomiales), il est urgent de trouver des parades afin d'éviter de se retrouver démunis devant une épidémie impossible à traiter.

Schéma représentatif de la mise en place d'une résistance aux antibiotiques dans une population de bactéries. De bas en haut, la sélection est effectuée sur les bactéries. On observe que sur la population finale, la résistance est importante (ronds rouge). (Source : Wykis, Wikipedia, domaine public)

Une solution viendra-t-elle de l'étude de l'étude de la coopération chez les bactéries ? (Buckling A, Harrison F, Vos M, Brockhurst MA, Gardner A, West SA, Griffin A. Siderophore-mediated cooperation and virulence in Pseudomonas aeruginosa. FEMS Microbiol Ecol. 2007 Nov;62(2):135-41. Epub 2007 Oct 4.) L'avenir nous le dira.

En conclusion, l'évolution biologique n'est pas, comme voudraient le faire croire certains, « une simple théorie ». Depuis sa formulation par Darwin, elle est devenue la théorie fondamentale en biologie, ce qui permet le mieux d'expliquer le vivant dans toute sa diversité. Elle donne aussi lieu à de multiples applications concrètes. C'est pourquoi il est si important de bien la comprendre.