La nicotine représente un danger car elle est responsable de la dépendance à la cigarette. © simone mescolini, Shutterstock

Santé

Nicotine

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La dépendance au tabac est-elle inscrite dans notre ADN ?  Le tabagisme est la première source de mortalité évitable dans le monde. Au-delà de la dépendance, fumer augmente le risque de cancers ou de maladies cardiovasculaires. Uwe Maskos, chef de l’unité Neurobiologie intégrative des systèmes cholinergiques à l’Institut Pasteur, nous parle des causes et conséquences du tabagisme durant cette interview. 

La nicotine est un alcaloïde de formule chimique C10H14N2 présent dans le tabac. C'est une substance psychoactive : elle agit sur le cerveau.

La nicotine imite un neurotransmetteur naturel : l'acétylcholine. Elle se fixe sur les récepteurs dits « nicotiniques ». La fixation de la nicotine ou de l'acétylcholine sur le récepteur conduit à l'ouverture d'un canal qui laisse passer des ions Na+. La membrane du neurone est alors dépolarisée : le neurone est excité.

Effets de la nicotine

Les récepteurs nicotiniques sont présents sur des neurones de l'aire tegmentale ventrale qui se projettent dans le noyau accumbens, situé dans le « circuit de la récompense ». La nicotine conduit à une sensation de plaisir, de détente, elle a aussi un effet anxiolytique et coupe-faim.

Les dangers de la nicotine : la dépendance au tabac

La nicotine entraîne une dépendance physique au tabac. Chez les fumeurs, la stimulation répétée des récepteurs nicotiniques conduit à la libération de dopamine dans le noyau accumbens.

Après une abstinence, le niveau de nicotine diminue, conduisant à une sensation désagréable, de l'agitation : le fumeur est en manque et ressent le besoin de fumer à nouveau une cigarette.

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