Le virus de l’encéphalite japonaise est transmis par un moustique du genre Culex. © Marco Uliana, Fotolia

Santé

Encéphalite japonaise

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L'encéphalite japonaise est une encéphalite d'origine virale présente en Asie du Sud et de l'Est ; le premier cas d'encéphalite japonaise a été décrit au Japon en 1871, d'où son nom. D'après l'OMS, chaque année, il y aurait environ 68.000 cas d'encéphalite japonaise dans le monde, causant entre 13.600 et 20.400 décès. Beaucoup d'enfants sont touchés.

L'encéphalite japonaise est une arbovirose due à une infection par un flavivirus, de la même famille que les virus responsables de la dengue ou de la fièvre jaune. Ce virus, transmis par des moustiques du genre Culex, infecte des oiseaux et des mammifères, comme l'homme. Le porc serait un réservoir important.

Symptômes, traitements et prévention

L'infection donne le plus souvent lieu à des symptômes peu graves (maux de tête, fièvre) mais dans un cas sur 250 environ des complications bien plus sévères surviennent : forte fièvre, céphalées, raideur de la nuque, coma, convulsions, paralysie voire mort (dans environ 25 % des cas symptomatiques graves). Les survivants peuvent conserver des séquelles (paralysies, problèmes cognitifs, convulsions...).

Il n'y a pas de traitement contre cette infection virale, seulement des médicaments visant à soulager les symptômes. Des vaccins existent en prévention. Ils sont recommandés aux voyageurs qui doivent séjourner pendant une longue période dans une zone où l'encéphalite japonaise est endémique. Pour prévenir l'encéphalite japonaise, il faut éviter de se faire piquer par des moustiques.

Interview : la lutte contre les moustiques est-elle sans fin ?  Avec la venue de l’été, arrivent des visiteurs quelque peu indésirables, ce sont les moustiques. Parfois porteurs de virus, ils peuvent infecter des populations entières et propager des épidémies. L’Institut Pasteur travaille sur des solutions pour enrayer ce fléau, comme on peut le voir au cours de cette vidéo.