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Grenouilles à ultrasons, une nouveauté chez les vertébrés

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Certaines grenouilles peuvent, elles aussi, émettre et entendre des ultrasons, selon une étude parue dans la revue Nature qui montre que cette capacité n'est pas l'apanage des mammifères parmi les vertébrés. Une espèce d'amphibien qui vit près de sources d'eau chaude en Chine, Amolops tormotus, communique en effet à de très hautes fréquences, grâce à une évolution qui lui permet de surmonter le bruit de son environnement, ont démontré des chercheurs américains et chinois qui publient leurs travaux dans la revue scientifique européenne.

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Parmi les vertébrés, les seules espèces recensées jusque là comme recourant aux ultrasons pour communiquer ou se repérer dans l'espace (par écholocation) étaient des mammifères : chauve-souris, cétacés et certains rongeurs. Les ultrasons ont une fréquence supérieure à 20 kHz, alors que les amphibiens, les reptiles et la plupart des oiseaux sont incapables d'émettre et de percevoir des sons supérieurs à 12 kHz.

Des grenouilles mâles de cette espèce ont répondu à des sons allant jusqu'à 34 kHz, indiquent les chercheurs, Albert FENG (de l'Université de l'Illinois), Peter NARINS (de l'Université de Californie) et SHEN Junxian (Académie des Sciences de Chine, Pékin). Ces mâles, exposés au bruit à basses fréquences émis par les sources de Huangshan, utilisent les hautes fréquences pour signaler leur présence aux autres mâles, ont établi les scientifiques.

Une autre espèce d'amphibien vivant dans la même zone, Odorrana livida, est capable de percevoir jusqu'à 22 kHz mais il reste à établir si les ultrasons lui servent également à communiquer.

Les mâles Amolops tormotus comme les grenouilles de la deuxième espèce ont un tympan particulièrement fin, de l'ordre de quelques millièmes de millimètre. Mais les oreilles des premiers présentent d'autres caractéristiques "extrêmement inhabituelles", dont un tympan concave, un canal auditif complexe et des osselets internes très légers, donc très sensibles.