Santé

Une protéine du sang obtenue à partir de riz génétiquement modifié

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De l'albumine, une protéine du sang, a été obtenue à partir de graines de riz génétiquement modifié. Cette avancée de chercheurs chinois, publiée dans la revue scientifique Pnas, apporte l'espoir d'une production d'albumine synthétique, qui permettrait de pallier la pénurie de cette protéine très utile en médecine mais jusqu'ici obtenue presque exclusivement par les dons de sang.

Après la mise au point de l'albumine synthétique, reste à évaluer ses effets sur les animaux, puis sur l'Homme. © Olivier Le Queinec /shutterstock.com

Des chercheurs d'une université chinoise ont annoncé la semaine dernière avoir réussi à extraire de l'albumine, une protéine humaine du sang, qui sert en médecine au traitement de brûlures ou de maladies du foie, à partir de riz génétiquement modifié. Cette découverte pourrait ouvrir la voie à la production d'albumine humaine synthétique, indiquent les scientifiques dans une étude parue dans la revue américaine Proceedings of the National Academy of Sciences (Pnas).

Chaque année, la demande en albumine humaine est de 500 tonnes à travers le monde. La Chine a fait face à de graves pénuries ces dernières années. Et pour l'heure, l'albumine est exclusivement tirée de dons de sang.

Pour recomposer la protéine, les scientifiques ont d'abord génétiquement manipulé des graines de riz afin qu'elles produisent des quantités élevées d'albumine. Ils ont ensuite réussi à séparer la protéine du reste de la graine. Ce procédé leur a permis d'extraire 2,75 g d'albumine par kg de riz. Enfin, au cours de la phase de test, ils se sont servis d'albumine ainsi extraite pour traiter des rats atteints de cirrhose du foie. L'albumine humaine est en effet fréquemment utilisée pour soigner les humains souffrant de cette maladie. Les résultats de l'expérience à laquelle les rongeurs ont été soumis se sont révélés similaires à ceux produits chez l'Homme.

Des chercheurs ont réussi à fabriquer de l'albumine humaine synthétique, qui sert au traitement des brûlures graves et des maladies du foie, ainsi qu'à la mise au point de vaccins. © chacrebleu, Flickr CC by sa 2.0

Bientôt une production d'albumine à grande échelle ?

Lorsqu'elle est extraite génétiquement du riz, cette protéine est « physiquement et chimiquement équivalente à l'albumine humaine », expliquent les auteurs de l'étude. Ils assurent qu'une production à grande échelle d'albumine à partir de riz « peut aider à répondre à la demande mondiale croissante d'albumine humaine ». La protéine entre aussi bien dans la composition de vaccins que dans le traitement de brûlures graves.

Mais la production de riz dont la structure aurait été génétiquement modifiée pour produire de l'albumine à grande échelle ne manquerait pas de susciter des inquiétudes quant aux risques pour l'environnement.

De plus amples recherches sont encore nécessaires pour évaluer les effets de la protéine extraite du riz sur les animaux et l'Homme, avant qu'une mise sur le marché ne soit envisagée.