Santé

Bientôt une pilule télécommandée pour filmer l’intérieur du corps ?

ActualitéClassé sous :médecine , technologie , pilule télécommandée

Glissée dans le corps, cette sorte de pilule équipée d'une caméra se pilote depuis l'extérieur pour visionner et soigner. Son moteur : le champ magnétique généré par un appareil IRM. L'appareil, cependant, n'a pas encore été testé en situation réelle.

Les pilules ne contiennent pas toujours des médicaments ! Dans certains cas, on y trouve des petits robots pour visualiser nos tumeurs intestinales. Grâce au diagnostic précoce que pourrait apporter ce genre de technologie, des milliers de vie pourraient être sauvées chaque année. © Divine Harvester, Flickr, cc by nc sa 2.0

Les plus jeunes ne se souviennent peut-être pas du film Le Voyage fantastique, sorti en 1966 sous la direction de Richard Fleischer et reprenant une nouvelle d'Isaac Asimov. Un scientifique américain fait une découverte importante mais un attentat le plonge dans le coma avant qu'il n'ait pu partager son secret. La seule solution pour le sauver consiste à miniaturiser un sous-marin et son équipage afin de les envoyer dans le corps du chercheur pour détruire le caillot de sang qui menace de le tuer.

Cette histoire d'Asimov est souvent évoquée pour illustrer les progrès des nanotechnologies qui laissent espérer de nouvelles méthodes pour explorer le corps. Car la réalité rattrape la fiction puisque des médecins du Brigham and Women’s Hospital à Boston (États-Unis) et des chercheurs de l'université de Tel Aviv (Israël) ont décrit dans Biomedical Microdevices une capsule équipée d'une caméra qui pourrait être avalée comme une pilule et que l'on pourrait diriger depuis l'extérieur du corps.

Les techniques d'endoscopie (regarder à l'intérieur du corps) ont fait des progrès mais restent encore limitées. Du long câble invasif muni d'une caméra que l'on enfonçait de la bouche jusqu'à l'estomac, on était passé à la pilule qui mitraillait de photos le tractus gastro-intestinal mais dont les déplacements dépendaient du bon vouloir des mouvements péristaltiques (les contractions des muscles de l'appareil digestif).

Un IRM en guise de télécommande

C'est donc une étape supérieure qui vient d'être franchie avec cette capsule dirigeable. Dotée d'une queue de 20 mm sur 5 en cuivre et en polymères flexibles, le microrobot nage à la vitesse de quelques millimètres par seconde grâce au champ magnétique généré par un appareil IRM. Ce champ magnétique engendre une vibration de la queue, et le bagage électronique inséré dans la capsule permet à un opérateur de manipuler l'engin.

L'endoscopie permet de fournir des images de l'intérieur du tractus digestif (comme ci-dessus) mais fait appel à de longues fibres optiques qui sont très encombrantes et gênantes pour le patient, sans parler des irritations qu'elle provoque. Une pilule télécommandée éviterait ces problèmes. © Mike.jone, Flickr, cc by nc sa 2.0

« Un appareil IRM émet un important champ magnétique constant, explique Gabor Kosa, l'un des créateurs de ce robot miniatureLa capsule navigue selon ce champ magnétique, comme le fait un voilier au gré du vent. »

Une pilule pas encore testée dans le corps humain

Cette technique de guidage impose le choix du cuivre plutôt que d'autres éléments. En effet, la plupart des métaux magnétiques interfèrent avec l'IRM et fourniraient des images illisibles, complètement sombres. Le cuivre, lui, ne laisse qu'une petite ombre sur le cliché, le rendant tout à fait exploitable.

C'est bien là l'objectif de ces petits robots. Permettre aux médecins d'observer l'intérieur du tube digestif et de détecter les lésions ou les cancers à des phases précoces de leur développement. Mêlant mobilité et taille miniature, cette microcapsule ne présente aucun des défauts des techniques utilisées jusque-là. 

Mais avant de la retrouver dans les cliniques, il faudra encore la tester sur un être humain. Car les essais ont été concluants... dans un réservoir d'eau. Les chercheurs ont beau être optimistes, ces petits robots ne se promèneront pas de sitôt dans notre côlon à la recherche d'une tumeur.