L’augmentation du nombre de jumeaux est inquiétante car ces bébés sont plus fragiles à la naissance. © vgm, Shutterstock

Santé

Natalité : pourquoi le nombre de jumeaux a doublé en 40 ans

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Marie-Céline Jacquier, Futura-Sciences

Une étude montre que le nombre de naissances gémellaires a quasiment doublé au cours des 40 dernières années dans les pays développés. Les principales causes sont l’âge des mères et le recours à la procréation médicalement assistée (PMA) qui augmentent.

Il existe des « familles à jumeaux », où les naissances de jumeaux sont plus fréquentes en raison de facteurs héréditaires. Cependant, ces prédispositions génétiques ne peuvent expliquer l'augmentation du nombre de naissances gémellaires enregistrées ces dernières années.

Les grossesses gémellaires représentent un risque pour la santé de la mère et des enfants car elles augmentent le risque de diabète gestationnel, de pré-éclampsie et de dépression postnatale. Les jumeaux naissent souvent prématurément, avec un poids plus faible, ce qui accroît leur risque de problèmes de santé à long terme ; leur taux de mortalité infantile est plus élevé. Il en est bien sûr de même pour des triplés...

Pour mesurer l'ampleur de ce phénomène et comprendre ses causes, Gilles Pison, chercheur associé à l'Ined, et deux de ses collègues néerlandais ont analysé les statistiques de naissances de 32 pays, en majorité européens, dans un article qui paraît dans la revue Population and Development. Globalement, dans les pays européens et les États-Unis, il y a eu une diminution des naissances de jumeaux après la seconde guerre mondiale avec un minimum atteint dans les années 1970 ; c'est ensuite que les grossesses et les naissances gémellaires sont devenues plus fréquentes. Le taux de naissances de jumeaux a quasiment doublé dans les pays développés : il est passé de 9,5 naissances sur 1.000 en 1975 à 16,9 en 2011 aux États-Unis ; en France, il est passé de 9,3 naissances pour 1.000 à 17,4. Pour Gilles Pison, qui s'exprime dans une dépêche de l'AFP, « nous ne savons pas si cette hausse va se poursuivre, mais celle-ci est de plus en plus perçue comme un problème de santé publique ».

Une des principales raisons de cette augmentation est l'utilisation de la procréation médicalement assistée (PMA) à partir des années 1970. En effet, la stimulation ovarienne et la fécondation in vitro (FIV) augmentent le risque de naissances multiples. En même temps, l'âge des mères a augmenté sur cette période. Or, le nombre de grossesses multiples augmente aussi avec l'âge.

La fécondation in vitro s’est développée dans la plupart des pays étudiés. Elle accroît le risque de naissances gémellaires à cause du nombre d’embryons transférés dans l’utérus de la mère. © vchal, Shutterstock

Le nombre d’embryons transférés par FIV doit être réduit

Si l'âge des mères était resté stable et que seule la procréation médicalement assistée agissait, le taux de naissances gémellaires aurait augmenté d'environ 40 à 50 % en moyenne. Et si seul l'âge des mères avait augmenté, le taux de jumeaux aurait augmenté de 15 % environ. Il existe cependant des variations entre pays. Par exemple, au Japon, l'effet de la procréation médicalement assistée est dix fois plus important que celui de l'âge des mères. En revanche, dans un pays comme la Pologne où la PMA est moins développée, l'âge joue un rôle plus important.

Dans un quart des pays, le taux de naissances gémellaires n'augmente plus (Pays-Bas, Japon, Danemark par exemple) et a atteint un seuil mais ailleurs, comme en France, il continue d'augmenter. En effet, dans certains pays, les pratiques de procréation médicalement assistée ont évolué pour éviter un trop grand nombre de naissances multiples. Le nombre d'embryons transférés dans l'utérus lors d'une FIV a ainsi été réduit ; c'est ce qui expliquerait que dans certains pays le nombre de naissances gémellaires ait atteint un plateau au début des années 2000 et diminué ensuite. Globalement, de plus en plus de femmes ont recours à la PMA et l'âge des mères continue d'augmenter.

Plus précisément, en France, au début du XXe siècle, l'âge moyen des mères était d'environ 29,5 ans, puis il a diminué jusqu'en 1977 pour atteindre 26,5 ans. Il a ensuite rapidement augmenté et dépassait 30 ans en 2010. La France a connu beaucoup de naissances gémellaires pendant la première guerre mondiale ; ce serait dû à l'âge des mères qui était élevé pendant la période de guerre. Puis le taux a diminué, de même que l'âge des mères, ce qui explique que les naissances de jumeaux devenaient moins fréquentes jusque dans les années 1970. À la fin des années 1970, l'âge des mères s'est mis à augmenter et le nombre de naissances gémellaires aussi. Cette augmentation du nombre de naissances gémellaires a concerné toutes les tranches d'âge mais elle était la plus élevée pour les femmes les plus âgées : le taux a doublé chez les 40-44 ans et a été multiplié par 10 chez les plus de 45 ans.

Vidéo : le fonctionnement d'une échographie  L’échographie permet de visualiser l’intérieur du corps humain de façon non invasive. Elle utilise des ultrasons afin d’y parvenir. Unisciel et l’université de Lille 1 nous en disent plus durant cet épisode de Kézako. 

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