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Réduire les gaz à effet de serre pour stopper le réchauffement ?

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Tant qu’ils restent dans l’atmosphère, les gaz à effet de serre continuent à réchauffer la planète, de nombreuses années, voire des siècles après avoir été émis. © Robert A. Rohde, Wikimédia CC by-nc-sa

On relie souvent le réchauffement climatique aux émissions de gaz à effet de serre (GES), sous la pensée commune que l'arrêt de ces GES permettrait d'endiguer le réchauffement que connaît la Terre.

Cependant, si l'on cessait immédiatement toutes les émissions de gaz à effet de serre, le réchauffement climatique en cours ne s'arrêterait pas instantanément. En effet, si cela stabiliserait les concentrations des différents GES, ceux-ci continueraient à agir sur l'effet de serre et à réchauffer la planète tant qu'ils seront présents dans l'atmosphère.

Pour appréhender le réchauffement climatique, il faut comprendre son lien avec le phénomène naturel de l’effet de serre. François-Marie Bréon, chercheur au laboratoire des sciences du climat, a accepté de clarifier la question au cours de cette interview. © Futura-Sciences

Si la vapeur d’eau, le principal gaz à effet de serre, quitte le système atmosphérique en quelques jours, il n'en va pas de même pour les autres gaz qui restent dans l'atmosphère en moyenne :

  • 12 ans pour le méthane ;
  • un siècle pour le CO2 ;
  • 120 ans pour le protoxyde d'azote (N2O) ;
  • et plus de 50.000 ans pour certains gaz halogénés (CF4, etc.) !

Les scientifiques ont ainsi démontré qu'à cause de cette particularité et des réactions en chaîne engendrées, les températures moyennes et le niveau de la mer continueraient à s’élever pendant 100 ans même si l'on ne produisait plus aucune émission de gaz à effet de serre.

Plus les concentrations en GES seront élevées dans l'atmosphère et plus le réchauffement pourra se poursuivre longtemps. Par conséquent, plus les réductions des émissions de GES seront tardives et plus l'ampleur du changement climatique se fera sentir sur la durée.