Pourquoi la gestation des éléphants et celle des baleines sont-elles aussi longues ? Ici, un éléphanteau avec sa mère. Le bébé éléphant est pris en charge par sa mère pendant près de quatre ans. © Alta Oosthuizen, Fotolia

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Gestations des éléphants et des baleines : pourquoi sont-elles aussi longues ?

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La durée de gestation de l'éléphant d'Afrique et celle de la baleine bleue sont particulièrement longues en comparaison aux 9 mois nécessaires au développement des petits humains. Si la nature en a décidé ainsi, ce n'est pas par hasard.

La durée de gestation des animaux est variable. Elle est, par exemple :

  • de 9 mois pour l'Homme ;
  • de 12 mois pour la baleine bleue ;
  • de 22 mois pour l'éléphant d'Afrique.

Mais alors, pourquoi la gestation des éléphants et celle des baleines sont-elles aussi longues ? L'élément le plus important semble être la taille des rejetons.

Une longue gestation pour de gros bébés

Les éléphanteaux et les baleineaux sont plutôt des gros bébés :

Vu le nombre de cellules qui composent l'animal, et donc le temps de multiplication de ces cellules au cours du développement embryonnaire, on comprend aisément que le processus naturel ait besoin de davantage de temps que pour former une souris de quelques grammes. Toutefois, ce n'est pas là le seul critère, sans quoi l'éléphanteau devrait naître largement avant le petit de la baleine bleue...

Une sélection naturelle

L'évolution a également sélectionné les conditions de gestation adaptées aux meilleures chances de survie de l'espèce. Elle favorise ainsi :

  • une naissance rapide si l'environnement est propice (si la femelle en gestation trouve suffisamment de nourriture, si elle peut s'occuper longtemps du bébé après sa naissance...) ;
  • une naissance retardée si les conditions sont moins favorables (froid, peu de nourriture...).

Le « choix » évolutif optimal est donc réalisé au cas par cas, en fonction du meilleur taux de survie des descendants.