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En quoi consiste l'énergie thermique des mers ?

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L'exploitation de l'énergie thermique des mers a été découverte il y a déjà plus d'un siècle. © nevodka, Shutterstock

L'énergie thermique des mers (ETM) est un type d'énergie renouvelable peu connu, bien qu'il soit utilisé depuis plus d'un siècle. Pourtant, ce système permet d'assurer suffisamment d'énergie pour couvrir les besoins des zones situées à proximité des mers tropicales.

Principe de l'énergie thermique des mers

L'énergie thermique des mers consiste à exploiter la différence de température entre l'eau de surface, qui est aux alentours de 25 °C, et l'eau profonde, qui est d'environ 5 °C, au sein d'une centrale thermique. Ce type de production est uniquement possible dans les zones où l'eau de surface reste chaude toute l'année, c'est-à-dire dans les mers tropicales.

Fonctionnement d'une centrale ETM

La production d'électricité au sein d'une centrale ETM répond à un procédé similaire à celui des centrales électriques, mais avec des conditions de fonctionnement différentes. Ainsi, l'énergie est produite à partir d'un fluide rendu à l'état de vapeur par contact avec l'eau chaude de surface. La vapeur produite passe dans une turbine couplée à un alternateur qui produit l'électricité, puis est aspirée vers un condensateur où elle retourne à l'état de fluide au contact de l'eau froide puisée en profondeur.

Eau douce et électricité grâce à l'énergie thermique des mers

L'exploitation de l'ETM permet de produire de l'électricité en continu. Mais ce système peut aussi être utilisé en parallèle pour la production d'eau douce. Il faut également savoir que l'eau froide peut être récupérée et utilisée pour de nombreux usages tels que la réfrigération des bâtiments alentour, l'élevage de poissons, le refroidissement des sols pour l'agriculture, ou encore l'alimentation des centrales thermiques.

L'énergie thermique des mers est une énergie renouvelable (à l'instar de l'énergie des vagues) basée sur l'énergie naturelle des mers, qui permet de produire de l'électricité mais qui peut aussi être utilisée à d'autres fins.