La banquise est une glace de mer dont la fonte n’impacte quasiment pas le niveau des océans. Ici, un ours polaire bondissant entre deux blocs de glace de la banquise fondante, sur l'île de Spitzberg, dans l'archipel norvégien de Svalbard. © Arturo de Frias Marques, Wikimedia Commons, CC by-sa 4.0

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Banquise et glacier, quelle différence ?

Question/RéponseClassé sous :Eau , Glace , glacier

Banquise, glacier : ces termes sont parfois utilisés à tort et à travers. Pourtant, ils ne désignent pas la même chose. Quelle est la différence ?

Quelle différence entre une banquise et un glacier ?

La banquise se forme en mer

La banquise se forme en mer, lorsque la température de l'eau de mer atteint -1,8 °C. À cette température, des cristaux de glace se forment puis se rejoignent pour former une couche de glace qui emprisonne des poches de saumure où les sels se sont concentrés.

Le glacier se forme sur le continent

À l'inverse, un glacier se forme sur le continent, aux niveaux des pôles ou des montagnes, par compactage de la neige accumulée. Avec le temps, ce compactage chasse l'air contenu dans la neige tandis que les cristaux de glace se soudent pour former de la glace. Un glacier est donc constitué d'eau douce gelée.

Fonte des glaciers et élévation du niveau des mers

Une autre différence entre banquise et glacier tient à la conséquence de leur fonte sur le niveau des mers. En effet, la fonte d'un glacier se traduit par une arrivée d'eau supplémentaire dans les océans, ce qui provoque leur élévation (même si le phénomène le plus important est la dilatation thermique de l'eau).

Au contraire, la fonte de la banquise ne modifie pas le niveau des mers (ou de manière négligeable). En effet, en vertu du principe de la poussée d'Archimède, la banquise qui flotte sur l'océan déplace un volume d'eau de mer dont le poids est égal à celui de la glace. Donc si cette glace fond, l'eau de fonte occupera exactement le volume d'eau de mer déplacé par la banquise.

Dans le détail, les différences de salinité et de température entre l'eau de mer et l'eau de fonte de la banquise se traduisent par une très légère élévation des océans, de l'ordre de 4,4 mm si toutes les banquises disparaissaient. Cette élévation est négligeable en comparaison à celle que causerait la fonte de toutes les glaces terrestres, à savoir une centaine de mètres.

Une impressionnante chute d’iceberg de la taille de Manhattan  Adam Lewinter et Jeff Orlowski ont filmé une rupture historique sur le glacier de Sermeq Kujalleq, au Groenland. L'événement a duré 75 minutes et le glacier s'est retiré de plus de 1,6 km. Un impressionnant spectacle que nous vous proposons de découvrir en vidéo. 

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