Il existe plusieurs théories qui expliquent la disparition des dinosaures. Les extraterrestres sont même pointés du doigt mais aucun élément scientifique ne l'atteste. En revanche, un astéroïde est bel et bien rentré en collision avec la Terre il y a 65 millions d'années... © chagpg, Fotolia

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Comment les dinosaures ont-ils disparu ?

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Les dinosaures sont fascinants : certains d'entre eux ont été les plus gros représentants de la vie terrestre. Alors, comment de telles forces de la nature ont-elles pu être exterminées ?

Le cratère de Chicxulub, témoin de l’extinction des dinosaures  Il y a environ 65 millions d’années, près de la péninsule du Yucatán, au Mexique, une météorite de plus de 10 km de diamètre s’écrasa sur Terre formant le cratère de Chicxulub. Le choc, équivalent à environ un million de bombes atomiques, serait en partie responsable de l’extinction des dinosaures. Discovery Science revient sur cet événement en vidéo. 

Premièrement, il est important de rappeler que les dinosaures n'ont pas tous disparu, puisqu'ils comptent encore des représentants : les oiseaux.

Ensuite, il faut préciser que les dinosaures n'ont pas été les seules victimes de ce cataclysme, mais que la majorité des espèces vivantes n'ont pas supporté ce que les scientifiques appellent « la crise Crétacé-Tertiaire », une vague d'extinction massive qui s'est produite il y a 65 millions d'années. Quelle en est la cause ? Les théories s'affrontent depuis des années, certaines plus farfelues les unes que les autres.

Les scientifiques ont bien du mal, depuis toujours, à trouver un consensus expliquant l’extinction des dinosaures. Même si la théorie la plus grandement acceptée est celle d’une météorite, il persiste encore aujourd’hui des zones d’ombres. Futura a interviewé Éric Buffetaut, paléontologue, pour qu’il nous éclaire sur la question. © Futura

Disparition des dinosaures : les causes de la crise Crétacé-Tertiaire

Les chercheurs disposent malgré tout d'éléments scientifiques avérés :

  • Un astéroïde de 10 km serait tombé sur Terre, dans le golfe du Mexique (cratère de Chicxulub, voir la vidéo ci-dessus) environ 300.000 ans avant la disparition des espèces. La poussière formée successivement au choc aurait recouvert la Terre durant plusieurs mois ou plusieurs années.
  • Cette période a été marquée par un volcanisme très intense : les cendres auraient pu recouvrir la Terre durant des centaines de milliers d'années, privant les plantes de lumière et altérant la chaîne alimentaire.
  • Des changements climatiques importants ont été relevés et le niveau des mers a nettement reculé.

Tous ces facteurs cumulés ont profondément modifié l'écosystème et de nombreuses espèces n'ont pas su s'adapter, y compris la plupart des dinosaures. Le chaos qui en a résulté a bouleversé l'histoire de la vie : les mammifères ont pu s'épanouir et devenir, avec le temps, le groupe dominant.