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Le désert d'Atacama est-il vraiment l'endroit le plus sec de la planète ?

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Dans un désert, comme le désert d'Atacama, il fait chaud et il ne pleut pas. L'endroit est donc très sec. Mais le désert d'Atacama est-il vraiment l'endroit le plus sec de la planète ? Contrairement aux idées reçues, d'autres régions non désertiques peuvent aussi être particulièrement sèches. Ainsi les zones très froides peuvent aussi manquer de pluie, comme c'est le cas de... l'Antarctique !

Le désert d’Atacama est, avec les Vallées Sèches de l’Antarctique, l’un des endroits les plus secs de la planète. © Eso, Wikimedia Commons, CC by 4.0

Le désert d’Atacama, situé au Chili, est réputé être l'endroit le plus sec de la planète. Il semblerait qu'il y existe des zones sur lesquelles il n'a pas plu depuis quelque 400 ans. C'est dire ! Et la moyenne annuelle des précipitations dans ce désert n'est que de 0,1 millimètre. Des chiffres qui en font un désert 250 fois plus arides que le Sahara.

L’Antarctique et les Vallées Sèches détiennent le record

Pourtant, il existe, en Antarctique, certaines zones qui semblent encore moins arrosées. Car le continent, il faut le savoir, n'est pas tout entier recouvert de glace. Ces zones remarquables comptent pour 2 % de la surface de l'Antarctique et on les appelle les Vallées Sèches. Là-bas, il ne pleut pour ainsi dire... jamais ! À tel point que certains endroits n'ont pas vu une goutte de pluie tomber depuis bien 2 millions d'années. Qui dit mieux ?

Un peu comme sur Mars

C'est dans ces Vallées Sèches que la Nasa a choisi de tester les équipements destinés aux futures missions martiennes. Car c'est ici que les conditions climatiques se rapprochent le plus de celles que l'on peut rencontrer sur la Planète rouge : froid intense, vents violents et extrême sécheresse.