Lorsqu’elle pique un être humain, l’abeille se condamne sans le savoir à une mort certaine. © Bernard Ruelle, Flickr, CC by-nc-nd 2.0

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Pourquoi l'abeille meurt-elle après avoir piqué ?

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La différence entre une abeille domestique et une guêpe, c'est, notamment, que la première — contrairement à la seconde — ne peut piquer qu'une seule fois. Tout est simplement question d'anatomie. C'est la forme du dard de l'abeille qui lui portera le coup fatal.

Les abeilles domestiques  ne sont pas agressives par nature. S'il arrive à cet insecte social de piquer, c'est toujours dans l'intérêt de la colonie et uniquement pour défendre son territoire, sa ruche et sa reine. L'abeille n'ayant aucune conscience de sa propre vie ni des risques qu'elle encourt en piquant, c'est sans retenue aucune qu'elle se sacrifie au profit de la ruche.

Seules les abeilles femelles piquent

Il est à noter que seules des abeilles femelles peuvent piquer. L'abeille mâle, connue sous le nom de faux bourdon, ne possède pas de dard et ne peut donc pas piquer. Les reines, quant à elles, se limitent à piquer des petits animaux qui s'aventurent au sein de la ruche, ou éventuellement des rivales. Une même reine peut piquer plusieurs fois sans en mourir.

Après avoir piqué, une abeille abandonne dans notre peau, non seulement son dard, mais aussi sa glande à venin. © Waugsgerb, Wikipédia, CC by-sa 3.0

Un dard éperon responsable de la mort de l'abeille

Si les abeilles — les abeilles ouvrières uniquement finalement — meurent après avoir piqué, c'est que leur dard prend la forme d'un harpon (alors que celui des guêpes est très lisse). Lorsque celui-ci s'enfonce dans notre peau — et dans celle des autres vertébrés —, nos chairs se referment littéralement sur lui et les crochets du harpon l'empêchent ensuite d'en ressortir.

Pour s'échapper, l'abeille se voit alors contrainte d'abandonner sur place une partie de son abdomen contenant la glande à venin. Éviscérée, l'abeille est donc condamnée à mourir à plus ou moins court terme, et nous, à tenter de soulager la piqûre autant que faire se peut.

Kézako : comment les abeilles fabriquent-elles du miel ?  Le miel est l'un des plus anciens moyens de sucrer les aliments. Il est virtuellement impérissable et sa fabrication demande beaucoup de travail aux abeilles. Unisciel et l’Université de Lille 1 nous expliquent, avec le programme Kézako, les étapes de sa confection.