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Préhistoire de l’Écosse : Skara Brae…

Dossier - Voyage en Écosse du nord, dans les Highlands
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Partez pour un voyage en Écosse du nord, à la découverte de la géologie, de l'archéologie et, bien sûr, des paysages magnifiques des îles écossaises. Vous saurez désormais quoi visiter dans les Highlands.

  
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Comment était l'Écosse à la Préhistoire ? L'âge de la pierre a duré jusque vers 2.000 av. J.-C. À ce moment, il y eut un changement de climat : celui-ci devint plus frais et plus humide. Les buissons commencèrent à disparaître et la tourbe à apparaître.

À la fin de l'âge de la pierre, les gens ont quitté les hautes terres pour se rapprocher de la mer, où la terre était encore fertile.

Comment était l'Écosse à la Préhistoire ? Ici, un groupe de maisons de Skara Brae. © Daniel Bordeleau, Wikimedia Commons, CC by-sa 4.0

Skara Brae

Tout ceci a entraîné un changement radical des conditions de vie, qui s'est accompagné d'un changement dans les rites funéraires : passage de la crémation (urnes en terre ou en stéatite) à la tombe à ciste avec un ou quelques individus en position fœtale. Pour les îles du nord de l'Écosse, le site du village le plus remarquable est Skara Brae.

L'âge du bronze, de 2.000 à 500 av. J.-C. environ, n'a pas vu d'industrie du bronze dans les îles du nord de l'Écosse ; le bronze était importé, mais il fut abondamment recyclé dans ces îles.

Pierres debout de Stenness. © Stevekeiretsu, Wikimedia Commons, CC by-sa 3.0

L'Écosse viking

L'âge du fer comprend l'histoire picte et une partie de l'histoire viking ; il se termine avec l'apparition de l'écriture dans les îles et la partie de l'Écosse viking. En fait, l'écriture n'apparaît dans la région qu'avec le christianisme, vers 700 ap. J.-C., ce qui en fait, ici, la limite entre la Préhistoire et l'histoire (ce qu'on connaît d'avant vient essentiellement des Romains).

Vue générale des Pierres debout de Callanish. © Marta Gutowska, Flickr, CC by 2.5

Musée d'Aberdeen : la boule de pierre sculptée

Un artefact régional très intéressant qui a suscité de nombreuses discussions est la boule de pierre sculptée. Vous en trouverez toute une série au musée d'Aberdeen. On en dénombre plus de 400, toutes en Écosse, mais on ne sait pas à quoi elles ont bien pu servir. Il y en a cinq trouvées à Skara Brae, dans les Orcades, mais aussi à Skye, Lewis, Harris, Uist, même si le plus grand nombre vient de l'Aberdeenshire.

Ces boules sont datées de 2.000 av. J.-C jusqu'à l'âge du bronze final et peuvent comporter de 3 à 160 bosses sculptées. Elles sont toutes de dimensions plus ou moins semblables (de 90 à 140 mm ; la majorité autour de 70 mm). En revanche, leur poids est très différent. En effet, elles sont faites de roche ignée verte, de diorite, de serpentine, de basalte, mais aussi de quartzite, de gneiss ou de granite.

Cairn du Néolithique, à Camster. © Donald Bain, Wikimedia Commons, CC by-sa 2.0

On a aussi trouvé quelques boules sculptées en Irlande et au Danemark mais on ne sait pas non plus à quoi elles servaient. Toutes les hypothèses ont été envisagées : jeu, pierre d'oracle, pouvoir magique, poids, etc.