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Qu'est-ce qu'une succulente ?

Dossier - Des plantes succulentes aux cactus
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Les plantes succulentes (dont font partie les cactus), trop souvent appelées à tort plantes grasses, sont très séduisantes, parfois étonnantes par leurs formes et par la grande beauté de leurs fleurs multicolores. Ces végétaux disposent de systèmes particuliers de stockage de l’eau leur permettant de survivre grâce à leurs réserves lors des périodes de sécheresse.

  
DossiersDes plantes succulentes aux cactus
 

Si vous vous amusez à trancher une plante succulente, vous observerez une multitude de cellules turgescentes, réparties tout autour d'un faisceau central de vaisseaux où circule la sève.

Crassula capitella. © Eric Hunt Creative Commons Attribution ShareAlike 2.5

Les réserves que peuvent accumuler ces plantes les rendent résistantes à la sécheresse pendant une longue période, sans aucun apport d'eau. La quantité d'eau incluse dans les cellules de stockage de ces végétaux peut en effet représenter plus de 90% de la masse totale de la plante !

Echinocereus Billy Liar / Flickr - Licence Creative Common (by-nc-sa 2.0)

Un métabolisme très économe !

 Les plantes succulentes, y compris les cactus, disposent d'un métabolisme particulier : elles fixent le gaz carbonique pendant la nuit, à l'inverse des plantes ordinaires. Dans la journée, leurs stomates sont fermés et la photosynthèse s'effectue à partir des réserves de carbone constituées pendant la nuit. Ce métabolisme, associé à une énorme capacité de stockage, est très économe en énergie. Cette caractéristique est due à une longue évolution de certains végétaux classiques soumis à une chaleur et à un ensoleillement excessifs.