Les conifères, des végétaux datant de l'ère carbonifère

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Présents depuis le Carbonifère, les conifères jouent aujourd’hui un rôle économique de premier plan dans la production de papier et le bois d’œuvre. Ce sont aussi des arbres et des arbustes ornementaux très appréciés. Des cèdres aux sapins en passant par les épicéas ou les séquoias, ces végétaux n’auront plus de secrets pour vous.

  
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Apparus sur Terre voilà 350 millions d'années, au temps du Carbonifère, les conifères sont arrivés bien avant les arbres feuillus. Leur déclin devait toutefois commencer au cours de l'ère secondaire, il y a 150 millions d'années, après d'importants changements climatiques. Supplantés à partir de l'ère tertiaire par les angiospermes, ils ont cependant résisté jusqu'à nos jours.

Sapins de Noël couverts de neige en Russie. © Pikoso.kz, Shutterstock

Les conifères font partie des gymnospermes, c'est-à-dire de plantes produisant des graines nues non enfermées dans un fruit. Ce sont aussi des végétaux vasculaires à graines en cônes, d'où leur nom. Tous sont des plantes ligneuses se présentant surtout sous la forme d'arbres, quelques-unes d'entre elles étant des arbustes.

Les conifères peuplent la Terre depuis le Carbonifère et il en existe plusieurs centaines d’espèces, des épicéas (dont voici des cônes) au célèbre sapin de Noël. © Magnus Manske, cc by sa 3.0

Plus de 600 espèces de conifères sont actuellement présentes sur Terre. Ce sont des espèces de végétaux plus résistantes à la sécheresse que les angiospermes. Cette caractéristique conduit les chercheurs de l'Institut national de la recherche agronomique (Inra) à s'y intéresser tout particulièrement. En effet, les conifères, peuvent être favorisés par le changement climatique qui s'amorce, depuis quelque temps, dans les milieux méditerranéens et tempérés.

Dans ce dossier, nous aborderons surtout les caractéristiques des cèdres, des cyprès, des douglas, du genévrier, du mélèze, des pins, des sapins (dont le fameux sapin de Noël), du séquoia, des épicéas ou encore de l'if (dont le bois et les feuilles, soit dit en passant, sont toxiques). Vous serez donc incollables sur les conifères. Bonne lecture.