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Les stromatolites de Shark Bay

Dossier - Les algues, végétaux aquatiques
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Les algues sont des végétaux aquatiques, qui ne sont pas encore capables de se libérer de l'eau pour vivre, mais déjà doués de la capacité de photosynthèse.

  
DossiersLes algues, végétaux aquatiques
 

Des stromatolites en formation ont été découverts à Shark Bay, en Australie. Certaines de ces formations dateraient de plus de 1.000 ans.

Stromatolites de Shark Bay. © C. König

Il n'y a pas de différences fondamentales entre ceux qui vivent actuellement et ce que l'on peut déduire des fossiles que l'on a trouvés. Ceci laisse penser que ces stromatolites sont les plus anciens êtres vivants connus et qui sont de la même lignée depuis 3,5 milliards d'années.

Il y a encore certaines contestations à ce sujet, et il y en aura sans doute encore longtemps, car il est difficile de « prouver » dans ce type de domaine. Il semble néanmoins que les stromatolites furent (presque) la seule forme de vie jusqu'à il y a 550 millions d'années, leur apogée se situant autour de 1 milliard d'années avec un maximum de diversité.

Carte de l'ouest de l'Australie : Shark Bay. © DR

Les différents stromatolites de Shark Bay

À Shark Bay (Hamelin Pool) il existe plusieurs sortes de stromatolites sur l'estran.

La mer est ici très salée, Hamelin Pool étant en contact indirect avec l'océan car il y a un seuil sous-marin important qui le sépare de l'eau libre. Il semble (avec des mesures au radiocarbone) que les plus vieux stromatolites soient âgés de 1.250 ans environ. Une proportion conséquente de ceux-ci est morte, recouverte par du sable, mais quand celui-ci part le « socle » peut être colonisé. Cet endroit constitue actuellement la station la plus développée et la plus diversifiée du globe.

Estran (zone intertidale) de Shark Bay. Les détails ci-desous. © DR

Sur l'image ci-dessus, de haut en bas :

  • La variété pustuleuse Enotophysalis sans lamines. La variété pustuleuse forme des colonnes de 1 m de large et de 10 cm de haut, construites par Eontophysalis major, que l'on pense être un descendant direct de Eontophysalis, cyanobactérie construisant des stromatolites au Précambrien, représentant ainsi le plus long lignage connu en biologie....
  • La variété lisse Microcoleus et Schizothrix avec des lamines très nettes. La variété lisse croît dans la partie inférieure de l'intertidal avec la cyanobactérie filamenteuse Microcoleus chthonoplastes et une autre espèce Schizothrix sp. Ainsi que différentes autres variétés de bactéries.
  • La variété botryoïde constituée de diatomées et de cyanobactéries colonisées souvent par des algues. Cette dernière catégorie est toujours immergée et secrète beaucoup de mucus. La variété botryoïde (colloforme) forme de larges colonnes, de 1 m ou plus, en milieu subtidal jusqu'à 4 m de profondeur. L'assemblage microbien consiste en une flore de diatomées variées et de différentes cyanobactéries. Il faut ajouter que l'on trouve souvent des macroalgues (Acetabularia) fixées sur ces formes et que cette diversité est probablement due au fait qu'ils sont toujours submergés.