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La culture des algues

Dossier - Les algues, végétaux aquatiques
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Les algues sont des végétaux aquatiques, qui ne sont pas encore capables de se libérer de l'eau pour vivre, mais déjà doués de la capacité de photosynthèse.

  
DossiersLes algues, végétaux aquatiques
 

On pense que la culture des algues remonterait aux V et VIe siècles par les Japonais, de nombreuses gravures représentent cette activité. 

Culture d'algues au Japon. © DR

La culture de Laminaria japonica représente, en quantité, la plus importante culture d'algues avec 3 millions et demi de tonnes de tissu frais et ce chiffre augmente puisque la Chine annonce, à elle seule maintenant, des tonnages équivalents. Cette algue est cultivée aussi bien pour l'alimentation que pour l'industrie des alginates.

En Bretagne on fait des essais de culture de Laminaria digitata, plus adaptée au climat mais qui peut être utilisée comme Laminaria japonica.

Description de la culture des algues

La culture est basée sur la maîtrise du cycle de développement et les méthodes sont les mêmes qu'en agriculture traditionnelle : sélection des géniteurs, protection des jeunes, milieux favorables, engrais azotés...

L'espèce devient fertile en mai et fabrique des spores. Ces spores sont capables de nager à l'aide de leurs 2 flagelles latéraux et vont se fixer pour germer et donner un gamétophyte. Les gamétophytes mâles sont fins et bourgeonnent en « buissons », les gamétophytes femelles sont courts et massifs. La gamétogenèse s'effectue à des conditions de température très précises : entre 12 et 17 °C. Le gamète mâle vient, en nageant, féconder le gamète femelle. Ceci forme un zygote qui va se développer en algue visible, le sporophyte à 2N chromosomes qui donnera les spores au bout de 2 ans de croissance. Les piquets en bois sont ensemencés et surveillés pendant toute la durée de croissance et l'algue est récoltée au meilleur moment (il ne faut pas qu'elle devienne dure).

Les algues laminaires (laminaria) se cultivent. © Ifremer

Les différentes étapes de la culture des algues

La culture de cette algue, calquée sur le cycle naturel, comprend plusieurs étapes.

  • L'ensemencement des collecteurs

Ce sont des supports artificiels sur lesquels les spores vont se fixer. Ces spores sont obtenues à partir de thalles géniteurs (appareil végétatif) sélectionnés avec beaucoup de soins et cultivés depuis la saison précédente.

  • La phase de croissance

Surveillée en écloserie dans un milieu enrichi en nitrate d'ammonium et phosphate de potassium, soit dans de grands bacs (Chine) soit dans de plus petits bacs (Japon), ce qui, en cas d'infection de culture coûte moins de pertes.

  • Une phase de mise en culture en eau calme

En mer pour que les plantules de quelques millimètres s'habituent au milieu ; durant cette période le cultivateur surveille attentivement ces cordages pendus dans l'eau à des bouées et les remonte régulièrement pour les nettoyer. Les plantes passent de 20 cm à 4 m durant l'hiver.

  • Le développement en mer avec engrais quand la plante atteint 4 m

Diverses manipulations sont effectuées sur la culture, en particulier un changement dans la disposition des cordages qui supportent les algues. D'abord verticaux, pendus à leurs bouées, on les met ensuite à l'horizontale, une fois que les plantes sont bien fixées et on les « arrose » d'engrais tous les 15 jours.

  • La récolte 

Elle intervient environ 8 mois après quand les thalles mesurent 6-7 m et sont larges de 30 cm environ. Il faut que le rapport entre le poids frais et sec soit de 7 à 1 pour un rendement optimal.