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Crocodile du Nil

DéfinitionClassé sous :zoologie , crocodile , alligator
Photo d'un crocodile du Nil. © Hans Hillewaert, Creative Commons Attribution-Share Alike 3.0 Unported

Crocodile du Nil (Laurenti 1768) - Crocodylus niloticus 

  • OrdreCrocodilia
  • Famille Crocodylidae
  • GenreCrocodylus
  • Taille : 2 à 7 m (taille moyenne 4 m)
  • Poids : 200 à 500 kg (quelques rares spécimens atteignent la tonne)
  • Longévité : 70 à 100 ans

Statut de conservation UICN : LC préoccupation mineure                                                       

Description du crocodile du Nil

Le crocodile du Nil est l'un des plus grands Reptiles vivants actuels. Il possède un corps massif et un museau long et triangulaire. Sa peau est généralement grise, tirant légèrement sur le verdâtre, le noir ou le brun. Ses yeux, ses oreilles et ses narines sont situés sur le dessus de la tête, ce qui lui permet de voir, d'entendre et de respirer lorsqu'il est en immersion. Il est très à l'aise dans l'eau mais n'est pas maladroit sur la terre ferme, car il est capable de pousser des pointes de vitesse de près de 17 km/h.

Habitat du crocodile du Nil

L'espèce n'est plus spécifique au fleuve Nil. On le trouve en effet sur l'ensemble du continent africain au sud du Sahara, jusqu'en Afrique du Sud et à Madagascar. Par le passé, on le trouvait également dans ce qui est aujourd'hui un désert. En effet, le Sahara était vert à une époque et irrigué d'innombrables fleuves et rivières. On trouvait des crocodiles là où aujourd'hui il n'y a plus que du sable. Ceci explique la découverte et la redécouverte récente d'une sous-espèce du crocodile du Nil au Tchad et en Mauritanie.

L'animal fréquente l'ensemble des cours d'eau au débit lent et des plans d'eau du continent : fleuves, rivières, marais, lagunes, trous d'eau, lacs...

Comportement du crocodile du Nil

Le crocodile du Nil est parfaitement adapté au milieu aquatique qu'il ne quitte que pour se réchauffer ou pondre. Lorsqu'il chasse, il pratique l'affût comme tous ses cousins et attend le bon moment pour bondir sur sa proie. Presque totalement immergé, il passe inaperçu pour la plupart des animaux car seuls ses narines, ses oreilles et ses yeux dépassent de l'eau. Ses attaques brutales ne laissent généralement aucune chance à ses proies qu'il emporte sous l'eau pour les noyer. Le crocodile ne pouvant mâcher, il abrite sa victime sous une souche ou une pierre, afin que la chair se putréfie, et s'en nourrira ensuite en avalant de grosses bouchées. Son métabolisme lui permet de survivre sans nourriture pendant une année complète.

Le reptile a trouvé une association appréciable en la présence du pluvian d'Égypte. Cette symbiose est appréciée à sa juste valeur par l'oiseau. En effet, lorsque le crocodile ouvre grand sa gueule pour réguler sa température interne, l'oiseau pénètre entre ses mâchoires pour  jouer le rôle de « brosse à dents » et le débarrasse des restes de nourriture, des sangsues et autres parasites qui sont restés coincés entre ses dents. En contrepartie, le crocodile assure une sécurité accrue à la couvée du pluvian, qui s'installe à proximité du nid du reptile.

Reproduction du crocodile du Nil

La fécondation est interne et dure deux mois après l'accouplement. La femelle pond ensuite une centaine d'œufs dans un nid creusé dans le sable ou sous un monticule de débris végétaux. L'incubation s'étale sur plus ou moins trois mois. Lorsque les petits naissent, la femelle les aide à gagner l'air libre et les prend dans sa gueule pour les mettre à l'abri dans l'eau. Seuls 5 % des jeunes survivront aux prédateurs. Certaines nichées sont parfois totalement détruites par des fourmis ou d'autres animaux opportunistes. La mère veillera sur ses petits pendant deux ans. La maturité sexuelle est atteinte entre huit et 12 ans.

Régime alimentaire du crocodile du Nil

Les juvéniles se nourrissent d'Insectes, d'Amphibiens et de Mollusques. Les individus en passe d'atteindre leur maturité sexuelle au bout de six ans, se mettent à chasser les Poissons, les Oiseaux et les petits Mammifères. Les plus grands spécimens capturent des antilopes, des zèbres ou des gnous lors de leurs migrations ou à proximité des points d'eau lorsqu'ils viennent s'abreuver.

Menaces sur le crocodile du Nil

Le Reptile a été beaucoup chassé, plus par crainte que pour sa peau proprement dite et les effectifs ont lourdement chuté. Si l'espèce est inscrite à l'Annexe I de la CITES, elle n'est pas en danger sur un plan général. Seules quelques populations spécifiques telles que celle de Madagascar, méritent une protection efficace.

Actualités du crocodile du Nil

Récemment, dans une guelta formée par une résurgence d'eau au Tchad (guelta de Archei), a été découvert ce que l'on pensait être une sous-espèce du crocodile du Nil, mais génétiquement elle en est différente. Dans la même période, le crocodile du Sahara a été redécouvert en plein désert mauritanien (guelta de Matmata). Ce Reptile (Crocodylus suchus - Geoffroy 1807) occupait une zone géographique beaucoup plus vaste par le passé. Il a survécu dans le Sud du Maroc jusqu'à la fin des années 1950.

Pendant une dizaine d'années, un crocodile du Nil géant surnommé Gustave a semé la terreur au Burundi sur les rives du lac Tanganyika et de la rivière Rusizi, où il aurait tué près de 300 personnes. Le crocodile a été vu et photographié le 21 août 2007 et une vaine tentative de capture a eu lieu. L'animal atteignait une longueur estimée à sept mètres pour un poids supérieur à la tonne. Compte tenu de sa taille exceptionnelle et des cicatrices provoquées par les balles qui ornaient son corps, son âge avait été estimé à une centaine d'année. Mais sa dentition exceptionnelle ne lui en donnait que 65... On pensait que le crocodile avait été tué par l'armée burundaise, mais il est réapparu en janvier 2010 dans la zone marécageuse de Rusizi. Aucune nouvelle victime ne lui a été officiellement attribuée.