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Mégalodon

DéfinitionClassé sous :paléontologie , requin , squale
 
Cette dent de mégalodon a été découverte en 2011 dans le désert d'Atacama, au Chili. Elle mesure 13 cm à sa base, pour 18 cm de diagonale. Elle date du Miocène. © Lonfat, Wikimedia Commons, DP

Le mégalodon était un requin qui peuplait tous les océans du globe, à l'exception des eaux polaires, voici 28 à 1,6 million d'années. Il est relativement célèbre, car il s'agit de l'un des plus grands et des plus puissants prédateurs vertébrés de tous les temps.

Le mégalodon, l’un des plus puissants prédateurs

Ses dimensions plaident en ce sens. En effet, ce squale mesurait entre 18 m et 21 m de long à l'âge adulte, et présentait des dents pouvant atteindre 20 cm de haut. C'est d'ailleurs grâce à la découverte de dents et de quelques vertèbres que cette espèce a été décrite, mais non classée avec certitude. Et pour cause : des doutes subsistent sur le genre dans lequel cet animal marin doit être rangé : Carcharodon ou Carcharocles. En attendant plus de précisions, il est souvent désigné sous la forme C. megalodon.

D'un poids de 77 à 103 tonnes, les mégalodons se nourrissaient très certainement de baleines. Selon une théorie, l'espèce se serait éteinte lorsque les mammifères marins ont commencé à fréquenter des eaux trop froides pour les squales en période estivale. Cependant, certains spécialistes pensent que la raison est plus « classique ». Une perturbation prolongée de la chaîne alimentaire pourrait avoir raréfié la nourriture recherchée par les mégalodons, dont les besoins métaboliques étaient conséquents.