L'ouragan Irma, l'un des plus puissant jamais observé au-dessus de l'Atlantique, le 5 septembre 2017. © NOAA

Planète

Ouragan

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Le terrible ouragan Irma vu depuis l'ISS  Aussi grand que la France et plus puissant qu’Harvey ou Katrina, l’ouragan Irma menace de dévaster les Antilles, Cuba et Haïti. Le voici vu de l’espace, filmé le 5 septembre par les caméras de l’ISS, à 400 km d’altitude. Il venait de passer en catégorie 5. 

Sont désignés par le terme d'ouragan deux phénomènes météorologiques distincts, tous deux bien identifiables et très violents mais de nature physique nettement différente.

L’ouragan est le nom générique attribué à un cyclone tropical dans deux régions des zones tropicales et subtropicales : ce sont d'un côté l'Atlantique nord, le golfe du Mexique, l'est du Pacifique nord et les zones côtières attenantes (dont l'archipel des Antilles), et de l'autre le sud-est de l'océan Indien — entre l'Indonésie et l'Australie —, le Pacifique sud et les zones côtières attenantes (dont la Nouvelle-Calédonie et la Polynésie française).

Ouragan et tempêtes tropicales

Et d'autre part, en dehors des zones tropicales et subtropicales, l'ouragan est, au sens courant, une tempête très violente suscitant des vents dont les vitesses moyennes atteignent au minimum 118 km/h.

En fait, l'usage de cette seconde signification s'est peu à peu imposé en Europe concurremment à celle de cyclone tropical, du fait de la dénomination du plus violent des vents de tempête, qui a toujours prêté à confusion : en météorologie marine, en effet, on appelle ouragan tout vent repéré dans l'échelle Beaufort par des vitesses moyennes atteignant ou dépassant la force 12, soit 64 nœuds ou 118 km/h. La prévision d'un ouragan donne alors lieu à l'émission d'un avis d'ouragan.