Le carat peut aussi bien désigner la masse d’une pierre précieuse et la pureté d’un métal précieux. © myskiv, Fotolia

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Carat

DéfinitionClassé sous :géologie , carat , pierre precieuse

Le terme « carat » se rapporte :

  • d'une part à une unité de masse des pierres précieuses utilisée en joaillerie ;
  • d'autre part à une mesure de la pureté — encore appelée le titre — des métaux précieux. Le carat (que l'on peut abrévier ct ou k ou kt en anglais) se divise en 100 points.

La quatrième Conférence générale des poids et mesures a fixé, en 1907, la valeur du carat à 0,20 gramme. Ainsi, une pierre précieuse de 5 carats pèse 1 gramme. Lorsqu'il est employé pour évaluer la pureté des métaux, il représente 1/24 de la masse totale de l'alliage. Un alliage à 50 % d'or titre par exemple 12 carats et l'or pur titre 24 carats.

Poids et valeur des pierres précieuses en joaillerie (diamant…)

Le poids — avec la qualité, la couleur et la pureté — des pierres précieuses est l'un des éléments déterminant leur prix. Pourtant, le prix des grosses pierres précieuses n'est pas nécessairement proportionnel au poids. Ainsi, la valeur marchande d'un diamant de 2 carats, par exemple, n'est pas égale à la valeur de deux diamants de 1 carat.

Le plus gros diamant brut du monde, baptisé Lesedi La Rona, ne pèse pas moins de 1.109 carats. En 2016, il a été proposé à la vente, mais le prix de réserve de quelque 63 millions d'euros n'ayant pas été atteint, il n'a pas trouvé preneur.

Bijouterie : pourcentage d’or et pureté (poinçon)

L'or pur (24 carats) est trop malléable pour être utilisé en bijouterie. Il ne sert qu'au placage. Pour créer des bijoux, l'or est intégré à un alliage qui le rend plus dur et moins fragile. Traditionnellement, en France, les bijoux sont fabriqués à partir d'or 18 carats. En d'autres mots, à partir d'un alliage qui comprend 18 parts d'or pur sur 24. La commercialisation de bijoux en or jusqu'à 9 carats est également autorisée (37,5 % d'or dans l'alliage).

Pour reconnaître la pureté de l'or, il faut identifier le poinçon apposé sur le bijou : 

  • Un hippocampe correspond à de l'or 24 carats ;
  • Une tête d'aigle ou de hibou, ou le nombre « 750 », à de l'or 18 carats ;
  • Une coquille Saint-Jacques, à de l'or 14 carats ;
  • Un trèfle à trois feuilles, à de l'or 9 carats.

Kézako : peut-on transformer du plomb ou du mercure en or ?  L’or est un métal qui, à l’état naturel, est considéré comme rare. Mais serait-il possible d’en créer artificiellement à partir de plomb ou de mercure par exemple ? Unisciel et l’université de Lille 1 ont exploré la question au cours de cet épisode de Kézako.