Avec ses oreilles, ses yeux, la position de sa tête et les mouvements de ses babines, ou même de sa mâchoire, un chien sait être expressif, pour monter sa colère, sa peur ou son désir d'interaction avec les humains qui lui sot familiers. © AFP

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Comment votre chien vous parle ?

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Un chien accentue ses expressions faciales lorsqu'un humain le regarde. L'affirmation ne surprendra pas ceux qui côtoient régulièrement ces animaux mais une expérience scientifique le prouve désormais. Il s'agit bien d'une tentative ou d'une demande d'interaction sociale et pas de l'effet d'une émotion. Sans spectateurs, ils sont moins bavards...

  • Une expérience montre que les expressions faciales d'un chien ne sont pas liées aux émotions.
  • Elles sont un moyen de communication.
  • Elles ne sont pas, cependant, un moyen pour modifier l'état d'esprit de ses maîtres.

Oreilles en berne, yeux de chien battu, babines retroussées : le meilleur ami de l'Homme pourrait se livrer à ces mimiques pour transmettre un message et pas seulement sous le coup d'une émotion, selon une étude publiée dans Scientific Reports. Chacun sait que les chiens sont très sensibles à l'attention humaine. « Mais nos résultats vont plus loin en suggérant que nous devons interpréter les mouvements de leur face comme un mode de communication », explique à l'AFP Juliane Kaminski de l'université de Portsmouth au Royaume-Uni, un des co-auteurs de ces travaux. 

Pour en arriver à ces conclusions, Juliane Kaminski et ses collègues ont étudié 24 chiens de races différentes, âgés de un à douze ans. Tous étaient des animaux de compagnie. Les chercheurs ont filmé les chiens et leurs expressions en les plaçant à un mètre d'un humain, de face ou de dos, attentif ou distrait. Résultat : « les muscles de leur face bougent davantage si l'humain est attentif », affirme Juliane Kaminski.

Et « les yeux de chien battu » est l'expression qu'ils adoptent le plus souvent. La comparaison été faite avec la réaction à la présentation de nourriture. Source de désir et d'émotion, la situation pourrait provoquer des expressions faciales. Ce n'est pas le cas. Pour les auteurs, l'expérience montre que l'expression faciale ne reflète pas un état émotionnel.

Un regard triste. En fait, ce chien n'exprime sans doute pas de la tristesse car cette expression disparaîtrait si les humains des alentours détournaient le regard. C'est une demande d'interaction. © Juliane Kaminski, université de Portsmouth

Les expressions du chien sont des tentatives de communication

Les chercheurs en déduisent que face à l'Homme, le chien exprime davantage qu'une simple émotion. « Les résultats pourraient indiquer que les chiens sont sensibles à l'attention des humains et que leurs expressions sont potentiellement des tentatives actives de communiquer, et non pas des simples affichages émotionnels », explique la chercheuse.

Mais il ne faudrait pas pour autant en déduire qu'un animal de compagnie prend son regard de chien battu pour amadouer son maître. Selon l'équipe, ces travaux ne permettent pas d'affirmer que les chiens ont conscience de ce qu'un être humain peut penser ou ressentir face à ses mimiques. Cette faculté — se représenter la manière de penser d'un autre —, appelée théorie de l'esprit, semble très rare chez les animaux et n'est pas démontrée dans cette expérience.

Avec AFP