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Les chiens seraient capables de lire nos émotions

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AFP PARIS

À partir des expressions de votre visage et des intonations de votre voix, un chien peut connaître votre humeur, selon une nouvelle étude. Une capacité qui n’était jusqu’à présent attribuée qu’à l’Homme.

Dans une étude réalisée avec 17 chiens, les chercheurs ont constaté que les sujets étaient beaucoup plus attentifs lorsque les expressions faciales sont en accord avec la voix de l’émotion associée (colère, joie), ce qui suppose qu’ils sont capables d’analyser le lien entre ces deux sens et de définir si l’information est cohérente. © Dragon Images, shutterstock.com

Les animaux peuvent interpréter les émotions de leurs semblables et deviner ainsi leurs intentions, mais seulement au sein d'une même espèce. Pour capter les émotions chez une autre espèce, le cerveau doit être capable de retranscrire en représentations mentales des images et des sons. Il doit être en mesure de les évaluer, les comparer, les associer, les combiner.

Pour les besoins d'une étude, des chercheurs de l'université de Lincoln, au Royaume-Uni et de l'université de Sao Paulo au Brésil ont placé 17 chiens devant des images de visages exprimant la joie ou la colère, associées à la voix d'une personne heureuse ou énervée. Des représentations de visages joyeux étaient successivement associées à une voix enjouée et à une voix en colère. Idem avec les images de visages de personnes visiblement énervées.

Un chien peut connaître votre humeur, une capacité qui n’était jusqu’à présent attribuée qu’à l’Homme selon une nouvelle étude. © Sinseeho, shutterstock.com

Une aptitude qui pourrait être liée à la relation privilégiée avec l’Homme

Ils ont alors constaté que les chiens étaient beaucoup plus attentifs si les expressions faciales correspondaient à la « bonne » voix, laissant supposer qu'ils étaient capables d'analyser le lien entre ces deux sens et de définir si l'information était cohérente.

« Notre étude montre que les chiens ont la capacité d'intégrer deux sources d'informations sensorielles différentes et d'aboutir à une perception cohérente des émotions humaines, explique Kun Guo de l'université de Lincoll. Cette capacité cognitive n'avait, jusqu'à présent, été mise en évidence que chez l'Homme », ajoute-t-il.

Beaucoup de propriétaires de chiens rapportent que leurs animaux semblent très sensibles aux humeurs des membres de la famille. Cependant, il y a une différence importante entre apprendre à réagir de façon appropriée à une voix en colère, et déchiffrer différentes données, note l'étude publiée dans la revue Biology Letters de la Royal Society britannique. 

« Ici, les chiens n'ont eu aucune période de familiarisation avec les sujets, commente Daniel Mills. Cela suggère que cette capacité à combiner des signes émotionnels est propre à l'animal. » Pour Natalia Albuquerque qui a mené l'équipe de recherche, « cette aptitude peut être due à la relation particulière qu'il entretient avec les êtres humains ».

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