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En bref : George la tortue géante n’était pas la dernière de son espèce

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George le solitaire s'en est allé en juin dernier, mais pas son espèce ! Dix-sept tortues géantes génétiquement proches auraient été trouvées sur l'île Isabela, toujours aux Galápagos. 

Malgré son apparence massive, George la tortue géante ne pesait que 90 kg. Sa carapace mesurait 102 cm de long. Les analyses génétiques visant à retrouver d'autres membres de son espèce étaient déjà en cours au moment de sa mort. © Chelonian Research Foudation

Le monde a appris avec tristesse la mort prématurée, mais naturelle, de « George le solitaire » le 24 juin 2012. Véritable emblème de l'île Pinta aux Galápagos, cette tortue géante découverte en 1972 était alors le dernier représentant connu de son espèce Chelonoidis abingdonii. Une nouvelle, publiée ce mercredi par le Galapagos National Park (GNP), a donc remis du baume au cœur de nombreux Équatoriens : 17 tortues appartenant à la même ascendance que George viennent d'être trouvées !

Près de 1.600 échantillons biologiques ont été prélevés sur des tortues de l'île Isabela (précisément sur les pentes du volcan Wolf). Des analyses génétiques réalisées par des chercheurs de l'université de Yale ont ensuite permis d'identifier 7 femelles, 3 mâles et 5 jeunes (dont le sexe reste à déterminer) appartenant à l'espèce Chelonoidis abingdonii. Cependant, ils ne sont pas directement apparentés à la lignée de George le solitaire : le communiqué parle plutôt « d'hybrides » et « peut-être d'individus purs ».

L'information va prochainement être publiée dans la revue Biological Conservation. Selon le GNP, « cette découverte marque un premier pas vers la récupération de l'espèceChelonoidis abigdonii, à travers un programme de reproduction et d'élevage en captivité ». À l'avenir, des expéditions pourraient donc être menées sur l'île Isabela pour identifier puis capturer les 17 reptiles. De nouveaux prélèvements sanguins seront également réalisés afin de trouver, si cela est encore possible, de nouveaux parents de George.