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En bref : aujourd'hui débute l'hiver

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La saison la plus froide commence ce matin à 11 h 11 TU dans l'hémisphère Nord, alors que l'autre hémisphère va connaître ses plus chaudes journées.

Ce vendredi 21 décembre, l'hiver débute dans l'hémisphère Nord. Couvrez-vous chaudement ! © Jean-Baptiste Feldmann
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Ce vendredi 21 décembre ne marque nullement la fin du monde comme tentent de nous le faire croire certains prophètes de malheur, mais c'est aujourd'hui que le Soleil atteint sa trajectoire la plus au sud de l'écliptique, une ligne imaginaire qui correspond au plan de l'orbite terrestre autour de notre étoile. Le Soleil avait coupé cette ligne le 22 septembre dernier, premier jour de l'automne, et la recoupera dans l'autre sens le 20 mars 2013, jour de l'équinoxe de printemps.

Concrètement, le solstice d'hiver correspond à la plus courte journée dans l'hémisphère Nord ; aujourd'hui, à Paris, le Soleil (qui sera visible pendant moins de 9 h) s'élèvera péniblement jusqu'à 18° au-dessus de l'horizon sud, contre 65° au moment du solstice d'été. La faute à l'inclinaison de l'axe de rotation de la Terre, qui est responsable des saisons. Selon la période de l'année (et donc la position de la Terre sur son orbite par rapport à notre étoile), la hauteur du Soleil varie, ce qui explique la différence de durée entre les jours et les nuits, ainsi que la variation de la quantité d'énergie solaire recueillie en un point donné. En 2013, le solstice d'hiver se produira également le 21 décembre.