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Stonehenge : l'origine des pierres bleues enfin connue...

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Stonehenge est certainement l'ensemble mégalithique le plus célèbre au monde. Il doit notamment sa célébrité à l'importance de la taille des mégalithes qui le composent et à sa sophistication architecturale. Alors que les scientifiques résolvent peu à peu les énigmes liées à sa structure et à sa fonction au cours de l'histoire, des incertitudes planaient encore jusqu'il y a peu sur la provenance de certaines des pierres composant l'édifice. Jusqu'il y a peu... car deux chercheurs viennent de résoudre une partie du mystère.

Au sein du site mégalithique de Stonehenge, les pierres bleues provenant probablement de Craig Rhos-y-felin, dans le Pembroke, peuvent être observées à l'intérieur du cercle formé par les pierres dressées. © David Ball - www.davidball.net

Le site de Stonehenge est composé d'un ensemble de cercles concentriques de menhirs aux origines variées. Le caractère majestueux du site lui a valu d'être inscrit sur la liste du patrimoine mondial de l’Unesco. Sa construction s'est étendue de 3000 ans à 1600 ans av. J.-C. Les compositions minéralogiques de certains menhirs observés ont particulièrement attiré l'attention des scientifiques.

Le cercle intérieur de Stonehenge est composé de pierres bleues, qui ont suscité beaucoup d'étonnement dans la communauté scientifique. En effet, les roches bleues sont présentes à l'état naturel dans la région du Pembroke (à l'extrême ouest du pays de Galles), soit à plus de 240 km du site de Stonehenge ! Afin de lever toute ambigüité sur l'origine des pierres, les Dr Bevins et Ixer, appartenant respectivement au Muséum national du pays de Galles et à l'université de Leicester, ont réalisé des études pétrographiques. Cette discipline consiste à étudier la structure chimique et minéralogique des roches. Leurs résultats ont confirmé le lien existant entre Stonehenge et le Pembroke. Non contents d'avoir pu établir ce lien, ils ont profité de leurs travaux pour déterminer avec précision le lieu où les pierres ont été extraites... et là, surprise !

Les dernières hypothèses plaçaient la zone d'origine des pierres dans la région de Preseli Hills. Or, les chercheurs ont montré que les pierres bleues provenaient en réalité d'une région située plus au nord dans une localité nommée Craig Rhos-y-felin, à proximité de Pont Saeson (voir la carte). Neuf mois d'études ont été nécessaires pour arriver à cette conclusion. Durant ce temps, les deux chercheurs ont parcouru toute la région de Pembroke et ont prélevé des centaines d'échantillons de roches affleurant en surface. C'est en comparant les rhyolites de Craig Rhos-y-felin et de Stonehenge qu'ils ont pu souligner que les compositions des roches observées sur les deux sites présentaient un pourcentage de similitude de 99 %. Par conséquent, la zone d'origine des pierres bleues a pu être, dans un premier temps, limitée à quelques centaines de mètres carrés. En persévérant, les deux chercheurs sont même parvenus à délimiter dans un second temps une zone de quelques dizaines de mètres carrés comme étant celle de la provenance des pierres.

Carte du Royaume-Uni montrant la distance qui sépare Stonehenge de Preseli Hills et de Pont Season (petit point au nord-est de Preseli Hills). © Heritage key

En quoi la position du site d’origine est elle importante ?

Maintenant que les lieux d'origine et de destination des pierres bleues sont connus, les chercheurs vont pouvoir focaliser leur attention sur la manière dont les pierres ont été transportées jusqu'à Stonehenge. Une des hypothèses retenue jusqu'à présent supposait que les pierres avaient été transportées par radeau le long du canal de Bristol et de la rivière Avon. Cela avait un sens lorsque le point d'origine se situait à... Preseli Hills. Elle est donc aujourd'hui mise à mal puisque le site d'origine a changé et que beaucoup de spécialistes pensent que le transport des pierres pas voie terrestre jusqu'à la côte est impossible.

Une hypothèse alternative a dès lors refait surface. Et si les pierres bleues avaient été transportées naturellement ? Selon certains scientifiques, les blocs de rhyolite auraient pu être transportés sur de longues distances par des glaciers durant la dernière la période glacière. Là encore une autre question se pose : pourquoi ne retrouve-t-on pas d'autres roches issues du Pembroke dans la région abritant Stonehenge ? Il serait étonnant que les glaciers n'aient transporté que les roches nécessaires à la construction de Stonehenge.

Quoi qu'il en soit, Stonehenge n'a pas encore livré ses secrets et les prochaines décennies devraient nous apporter de nombreuses autres réponses à nos interrogations.