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Dossier : la production et les applications de l'uranium

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Découvrez le dossier « L'uranium dans le monde ». De la bombe atomique aux centrales nucléaires, l'uranium accompagne l'histoire du XXe siècle. Avec le réchauffement climatique, cette matière première pèsera également sur le XXIe siècle. Vous saurez tout de son extraction, du cycle du combustible et de quelques pays producteurs avec ce dossier.

Avec une production annuelle de plus de 50.000 tonnes et des réserves de l'ordre d'un siècle, l'uranium est l'élément fissile le plus employé dans les centrales nucléaires.

 

L'uranium est un élément naturel, blanc argenté, brillant, dense et faiblement radioactif. Il est omniprésent dans la nature et on le trouve en quantités variables mais faibles dans les roches.

 

Après séparation de la fraction enrichie, l'uranium restant contient 99,8 % d'uranium 238, 0,25 % d'uranium 235 et 0,001 % d'uranium 234. Il est devenu de l'uranium appauvri (UA).

 

On trouve de l'uranium partout dans la croûte terrestre ; il se présente sous forme plus concentrée, en gisements, dans certains types de roches.

 

En 2001, le Canada est demeuré au premier rang des producteurs d'uranium, car sa production annuelle, évaluée à environ 600 millions de dollars, atteint le niveau record de 12.522 tonnes d'uranium.

 

Après des années de tabou, il ne se passe plus un jour sans que le sujet de l'uranium soit évoqué en Australie.

 

La Namibie, pays fait de plaines arides et de reliefs déchiquetés, recèle d'importants gisements d'uranium. On y trouve aussi du cuivre, du zinc, du plomb, de l'étain et du vanadium.

 

La France est totalement dépendante en termes d'approvisionnement en uranium. La dernière mine d'uranium située sur le territoire français a fermé en 2001.

 

Pour aller plus loin dans la découverte de l'uranium et de ses applications, voici quelques ressources sur Internet, issues de la presse et autres.

 

L'uranium appauvri (depleted uranium) peut être fortement irradiant ou non selon sa filière d'origine. © DR