Un squelette de T-Rex dans un musée de Chicago. © terence faircloth, Museum of natural history, Chicago, Illinois, cc by nc nd 2.0

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Nouveau dinosaure : le premier carnivore géant découvert en Afrique australe

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Une piste d'empreintes de pas découverte en Afrique australe montre que des théropodes géants existaient il y a 200 millions d'années, bien avant les tyrannosaures du Crétacé. De quoi mieux comprendre l'histoire de cette lignée au gré des fractures de continents.

  • Les dinosaures semblent être apparus il y a environ 225 millions d'années sur un ancien supercontinent, le Gondwana.
  • La plus grande piste de théropode géant trouvée en Afrique australe montre que ces carnivores, dont le T-Rex était membre, existaient bien avant le Crétacé.
  • La piste a été laissée par un nouveau dinosaure baptisé Kayentapus ambrokholohali.

Les dinosaures sont apparus pendant le Trias, alors que le supercontinent Pangée allait amorcer sa fracturation en deux autres supercontinents, la Laurasie, qui regroupaient les terres de l'Amérique du Nord et de l'Eurasie, et le Gondwana qui regroupait tous les autres continents, y compris Zealandia. Le Gondwana lui-même doit son nom au géologue autrichien Eduard Suess qui avait introduit le concept de supercontinent avant Alfred Wegener.

Mais pour lui, les continents ne dérivaient pas, ils étaient simplement parfois partiellement submergés par les océans. Suess expliquait de cette façon pourquoi des strates sédimentaires d'une région de l'Inde du nord, Gondwâna (du sanskrit gondavana, forêt des Gonds), contenait les mêmes fossiles de fougères, en l'occurrence Glossopteris, que d'autres en Amérique du Sud, en Afrique et en Inde.

Le paléontologue français Fabien Knoll devant des empreintes de pas de Kayentapus ambrokholohali. © The University of Manchester

Le Gondwana et l'aube de l'histoire des dinosaures

Les paléontologues s'intéressent aux dinosaures du supercontinent Gondwana, qui allait commencer à se fragmenter à son tour il y a environ 160 millions d'années, pendant le Jurassique. Ils ont ainsi découvert que les plus anciens dinosaures connus sont des carnivores âgés de 225 à 230 millions d'années, Eoraptor et Herrerasaurus, dont les restes fossilisés ont été identifié dans la Formation d'Ischigualasto en Argentine.

Aujourd'hui, ils annoncent dans Plos One la découverte des premières traces d'un dinosaure carnivore géant sur le continent Gondwana pendant le début du Jurassique. Ils n'ont pas retrouvé d'os fossilisés mais tout simplement la première piste d'empreintes d'un dinosaure carnivore de grande taille préservée dans une roche sédimentaire, datée de 200 millions d'années, dans le district de Maseru au Lesotho, un petit pays d'Afrique australe.

Cette roche montre des structures bien connues, des rides de sable (ou ripple-marks en anglais) parallèles et régulièrement espacées, qui se forment avec les sédiments sableux d'origine marine ou fluviatile sous l'action de la houle sur une plage ou d'un courant sur le fond de l'eau. S'y trouvent aussi des fentes de dessiccation qui apparaissent quand un sédiment boueux se déssèche et se rétracte en craquant.

Une reconstitution de l'aspect et de la taille probables de Kayentapus ambrokholohali . © The University of Manchester

Kayentapus ambrokholohali, un des premiers théropodes géants

Ce ne sont pas les premières empreintes de pas de dinosaures trouvées en Afrique australe, où de nombreuses pistes sont connues. Mais c'est la plus grande de ce genre laissée dans cette partie du Globe au Jurassique par un théropode. Et pas n'importe lequel puisque les lois de la biomécanique permettent de dresser un portrait de l'animal qui les a laissées.

Il devait s'agir d'un mégathéropode, un membre de ce groupe de dinosaures carnivores géants qui contient les fameux tyrannosaures comme le T-Rex. En effet, les empreintes formées de trois doigts mesurant 57 cm de long et 50 cm de large indiquent par leurs tailles, leur profondeur et les distances qui les séparent que le dinosaure devait être long de 9 mètres et haut de 3 mètres aux hanches.

La découverte de ce nouveau venu, baptisé Kayentapus ambrokholohali, éclaire l'histoire des dinoaures. Elle montre qu'il existait déjà au début du Jurassique des carnivores de grande taille. En effet, jusqu'ici, les théropodes de plus de 3 à 5 mètres de long n'étaient connus qu'à la fin du Jurassique et au début du Crétacé, il y a environ 145 millions d'années.

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