Une vue de Zuul crurivastator reconstituée par la paléo-artiste Danielle Dufault. © Danielle Dufault, Royal Ontario Museum

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Dinosaure : des paléontologues ont retrouvé Zuul de S.O.S. Fantômes

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Deux paléontologues canadiens, visiblement fans du célèbre S.O.S Fantômes, viennent de baptiser une nouvelle espèce d'ankylosaure du nom d'un des personnages du film : Zuul crurivastator. Ce dinosaure, fait assez rare, est dans un très bon état de conservation.

  • Zuul est l'un des deux serviteurs du dieu sumérien Gozer et est connu comme le « Cerbère de la Porte » dans le film S.O.S. Fantômes.
  • Un squelette fossile d'ankylosaure datant du Crétacé et retrouvé dans le Montana possède un crâne qui fait penser à celui de Zuul, d'où son nom Zuul crurivastator.
  • Son bon état de conservation laisse présager un bond dans notre connaissance des ankylosaures et peut-être la découverte de molécules biologiques de ce dinosaure.

Interview : cinq idées fausses sur les dinosaures  Le cinéma et la littérature entretiennent autour des dinosaures une certaine mythologie. Ces allégations, souvent totalement erronées, ont le don de froisser les experts et les adeptes avertis. Futura-Sciences est donc parti à la rencontre d'Éric Buffetaut, paléontologue, afin de passer au crible cinq idées reçues sur les dinosaures. 

Les paléontologues ont le sens de l'humour. On se souvient de la découverte de la petite australopithèque baptisée Lucy en référence à la chanson des Beatles, laquelle était une allusion probable au L.S.D. (Lucy in the Sky with Diamonds). Moins connu est le cas de la découverte d'un dinosaure théropode ayant vécu à Madagascar pendant le Crétacé et à qui a été donné le nom de Masiakasaurus knopfleri (Masiakasaurus signifiant « lézard violent » ) en l'honneur du célèbre guitariste de Dire Straits, Mark Knopfler.

Nous ne sommes donc pas surpris qu'un groupe de paléontologues canadiens du Royal Ontario Museum ait décidé d'appeler leur dernière découverte en référence à un des personnages de S.O.S Fantômes (Ghostbusters en anglais). Un article publié dans Royal Society Open Science, en accès libre, décrit une nouvelle espèce d'ankylosaure du nom de Zuul crurivastator. En l'occurrence, Zuul est une référence à l'un des deux serviteurs du dieu sumérien Gozer et est connu comme le « Cerbère de la Porte » dans le film de 1984. Crurivastator signifie approximativement « briseur de tibias ». L'ankylosaure est en effet muni d'une sorte de massue au bout de sa queue et il est probable qu'il pouvait s'en servir pour briser les pattes de ses prédateurs.

Dans cette première vidéo (suivie automatiquement de quatre autres), l’un des héros de S.O.S. Fantômes présente Zuul. Pour obtenir une traduction en français assez fidèle, cliquez sur le rectangle blanc en bas à droite. Les sous-titres en anglais devraient alors apparaître. Cliquez ensuite sur l’écrou à droite du rectangle, puis sur « Sous-titres » et enfin sur « Traduire automatiquement ». Choisissez « Français ». © Royal Ontario Museum

Zuul, un ankylosaure remarquablement conservé

Zuul crurivastator a été découvert dans les couches sédimentaires des fameuses Badlands d'Amérique du Nord, plus précisément dans la Formation de Judith River, dans le Montana (États-Unis), datant du Campanien au Crétacé supérieur, et âgée donc d'environ 75 millions d'années. Elle est également connue sous le nom de la formation d'Oldman en Alberta, au Canada.

Les fossiles d'ankylosaures sont rares et, de plus, les squelettes connus de cet herbivore emblématique des dinosaures cuirassés sont très incomplets. C'est bien ce qui fait tout l'intérêt de la découverte de Zuul crurivastator car en plus de nous révéler l'existence d'une nouvelle espèce, l'individu retrouvé nous est parvenu avec un crâne et une queue complets.

Une vue des fameuses Badlands, le paradis des chasseurs de dinosaures en Amérique du Nord. L'image est celle de la formation de Judith River, une formation géologique du Montana. © Royal Ontario Museum

Encore en cours de préparation, les restes fossilisés retrouvés montrent déjà la présence d'empreintes de parties molles et on s'attend même à avoir des détails sur sa peau. Sans doute encouragés par la multiplication des découvertes de traces de collagènes de dinosaures dans d'autres restes fossilisés, les paléontologues ont bien l'intention de se lancer dans la chasse aux biomolécules d'ankylosaures qui auraient pu traverser les âges dans les parties molles fossilisées. En revanche, aucune chance de découvrir de l'ADN, car cette longue molécule ne peut pas rester suffisamment stable pour traverser le temps des dinosaures jusqu'à nous.

Ce dessin d’artiste donne une idée de la taille de Zuul crurivastator. © Danielle Dufault, Royal Ontario Museum

Les chercheurs comptent aussi continuer à faire de la paléoécologie en reconstituant l'environnement dans lequel l'ankylosaure vivait avec d'autres animaux. En effet, les couches de la formation de Judith River où il a été trouvé ont également livré des fossiles de tortues, de crocodiles, de dinosaures à bec de canards mais aussi de plantes et de coquillages. Des cendres volcaniques devraient aussi permettre de bientôt préciser la datation de ces couches et donc l'âge exact des restes de Zuul crurivastator.