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Quel est l’âge de la Terre ?

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C’est en 1953 que le géochimiste américain Clair Patterson a obtenu la première datation précise de l’âge de la Terre et du Système solaire.

Datation du Système solaire, de la Terre et de la Lune

Appliquant la méthode de datation isotopique uranium/plomb, il en a déduit que la Terre et les météorites se sont formées au même moment à partir d'un réservoir de matière identique (les gaz et les poussières de la nébuleuse protosolaire), il y a environ 4,5 milliards d'années.

Cet âge a depuis été confirmé par d'autres méthodes radiochronologiques (potassium/argon et rubidium/strontium) et par la datation des roches lunaires. Aujourd’hui, on sait que si le Système solaire a commencé à se former rapidement il y a 4,567 milliards d’années, la formation de la Terre n’a dû prendre que quelques dizaines de millions d’années. La Lune n’existerait autour de la Terre que depuis 4,53 milliards d’années, probablement à la suite d’une collision entre la jeune Terre et une petite planète de la taille de Mars, baptisée Théia.

Le géochimiste Clair Patterson (1922-1995) est le premier à avoir déterminé l'âge de la Terre. © Caltech Le géochimiste Clair Patterson (1922-1995) est le premier à avoir déterminé l'âge de la Terre. © Caltech

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