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Qui était Néanderthal ?

À la découverte de Néanderthal : anatomie, modes de vie, comportements, alimentation et hypothèses sur les causes de la disparition des Néanderthaliens.

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Marylène Patou-Mathis Préhistorienne

Le nom de Néanderthal vient du lieu où ont été retrouvés les premiers ossements de Néanderthaliens (en 1856) : la vallée (thal en ancien allemand) de Neander. Ils ont vécu durant 300.000 ans. Mais qui étaient-ils ? Marylène Patou-Mathis, préhistorienne, nous emmène sur leurs traces.

Depuis 25 ans, je traque, décortique, interprète les indices matériels que les Néanderthaliens nous ont laissés. J’essaie de comprendre comme fonctionnait leur esprit. Les études ethnologiques m’ont aidée à formuler des hypothèses, mais celles-ci reposent en permanence sur la réalité archéologique et sont toujours confrontées à l'expérimentation et aux analyses archéométriques. Les recherches entreprises ont permis de caractériser leur anatomie, leurs modes de vie et leurs comportements de subsistance, mais il demeure une part d’inconnue liée à l’immatérialité de la pensée et des aspirations métaphysiques.

 
Néanderthal a vécu durant 300.000 ans. Ici, un Néanderthalien du Proche-Orient (Shanidar, Iraq). © Atelier E. Daynes

Si les Néanderthaliens n’ont pas réalisé toutes les choses que feront plus tard les premiers Homme modernes, ils étaient aussi « intelligents » qu’eux car il ne faut pas confondre réalisations et capacités. Comme l’a si bien écrit, en 1962, le grand ethnologue Claude Lévi-Strauss dans La pensée sauvage : il n’y a pas de civilisation « primitive », ni de civilisation « évoluée », il n’y a que des réponses différentes à des problèmes fondamentaux et identiques. Actuellement, l’interrogation qui suscite le plus de débats porte sur la disparition des Néanderthaliens, alors qu’apparemment il avait tout pour réussir.

Nous allons tenter d’apporter des éléments de réponse à cette question.

Dans ce dossier, nous aborderons différents points : l'origine des Néanderthaliens, leur anatomie, leurs comportements techniques et de subsistance, leurs pensées métaphysiques et symboliques, leurs différences et similitudes avec les premiers Hommes anatomiquement modernes. Enfin, nous discuterons des différentes hypothèses relatives à leur disparition.

Marylène Patou-Mathis est directrice de recherche au CNRS, responsable de l'équipe d'archéozoologie du Département Préhistoire du Muséum et Vice-Présidente du Conseil Scientifique du Muséum.

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