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Janvier : les actus qu'il ne fallait pas manquer

En janvier, la vedette incontestée fut une planète... qui n'existe peut-être pas et baptisée X. Lointaine, elle se dérobe, et passionne, promesse d'un suspense durable. De cette région, mais plus proche de nous, New Horizons, toujours en plein envoi de ses données, nous faisait parvenir de nouvelles images de Pluton, énigmatiques encore une fois. Et sur Terre, on parlait de deux revenants : les ampoules à filament et quelques tardigrades, petites bêtes congelées depuis trente ans qui se remettent à pondre.

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Notre Système solaire renferme-t-il une neuvième planète ? Il semblerait que oui. Cette géante gazeuse serait comparable en masse et en taille à Neptune et aurait migré, très tôt dans son histoire, à plus de 30 milliards de kilomètres du Soleil. Sa présence avait déjà été postulée pour expliquer certaines caractéristiques du Système solaire. Aujourd'hui, deux astronomes du célèbre California Institute of Technology (Caltech) enfonce un peu plus le clou : les caractéristiques de certains corps de la ceinture de Kuiper ne semblent pas dues au hasard.

Des scientifiques japonais ont réveillé de minuscules animaux, des tardigrades, après 30,5 ans passés à -30 °C en état de « vie arrêtée », ou cryptobiose. Le précédent record – 9 ans – est largement battu. L'enjeu n'est pas sportif, cependant. Il est de comprendre comment ces organismes peuvent survivre à un tel traitement et, notamment, comment ils peuvent réparer leur ADN.

Les étranges et erratiques variations de luminosité de l’étoile KIC 8462852, qui avaient allumé de folles spéculations sur des extraterrestres, sont encore loin d’avoir trouvé une explication. L'hypothèse d'un gigantesque ballet de comètes ne tient plus, affirme une nouvelle étude qui revient sur 100 ans d’observation. Depuis longtemps, cette étoile se comporte bizarrement. Alors, qu'est-ce ? Un mystère.

Juste avant Noël, l’équipe de New Horizons a reçu une mosaïque d’images en très haute résolution de la région de Spoutnik, la moitié gauche du « cœur » de Pluton. Leur étude indique qu’un processus de convection est à l’origine des grandes cellules de glace d’azote. La sublimation entraîne la formation de puits et on y observe aussi des icebergs de glace d’eau emprisonnés. D’autres images nous dévoilent des détails de la région nommée Viking Terra, la terre viking.

On pensait nos vieilles ampoules à incandescence bonnes pour le rebut. Pourtant, elles pourraient bien faire un retour fracassant sur le devant de la scène grâce à un développement imaginé par des chercheurs du MIT (Massachusetts Institute of Technology) et de la Purdue University (États-Unis). Une innovation qui pourrait, à terme, en faire la source de lumière artificielle la plus efficace que nous connaissons !

Depuis des décennies, les physiciens tentent de produire des noyaux dits transuraniens, c'est-à-dire contenant davantage de nucléons que l'uranium, l'atome le plus lourd connu sur Terre. L'union internationale de chimie pure et appliquée (IUPAC) vient d'annoncer que les transuraniens manquants de la toute dernière période du tableau de Mendeleïev ont bien été découverts. Ce tableau peut donc être dit complet... jusqu'à nouvel ordre.

Avis à tous les curieux, et spécialement les lève-tôt : les cinq planètes les plus brillantes sont visibles ensemble en fin de nuit durant un mois, entre le 20 janvier et le 20 février 2016. Nul besoin d’un instrument pour pouvoir admirer cet alignement planétaire assez rare. À certaines dates, la Lune décroissante brillera à leur côté.

L’existence d’un trou noir supermassif au sein de notre galaxie, la Voie lactée, fut admise au début des années 2000, grâce à l'étude des orbites de certaines étoiles. Selon des astronomes japonais, un autre astre compact l’accompagnerait probablement, à seulement 200 années-lumière. Il s'agirait d'un trou noir dit de masse intermédiaire.

Dans la mythologie grecque, les centaures sont des créatures grossières, cruelles, lubriques et ivrognes qui ont une très mauvaise réputation… Dans le Système solaire, ce sont des corps de 50 à 100 km pour la plupart, à la fois astéroïdes et comètes, et attroupés entre les planètes géantes. Selon de récentes recherches, cette situation instable peut provoquer de redoutables chevauchées de quelques-uns d’entre eux parmi les petites planètes rocheuses. Aussi, il ne serait pas rare que de gros et petits fragments de ces comètes géantes croisent l’orbite de la Terre, voire plongent dans notre atmosphère, ce qui peut avoir des conséquences dévastatrices.

La Corée du Nord a officiellement annoncé la réussite d’un essai souterrain de bombe thermonucléaire, dite bombe H. Revendication ou pas, les sismographes du monde entier ont détecté l’évènement, de magnitude 5,1, et on sait depuis des décennies distinguer une telle explosion d’un séisme naturel. En revanche, la puissance est faible. Soit cette bombe H était petite, soit ce n’en était pas une.

La jeune pousse française Qarnot a fait le pari de transformer le radiateur électrique en serveur de calcul. L’objectif est double : vendre aux entreprises de la puissance informatique pour leurs applications tout en chauffant gratuitement des logements ou des bureaux. Un cercle vertueux qui montre une des voies possibles vers un Internet écoresponsable.

Une étude menée conjointement par l’université américaine de Harvard et celle d’East Anglia en Angleterre montre qu’une alimentation riche en flavonoïdes pourrait aider à réduire les risques de troubles de l’érection, courants chez les hommes d’âge mûr.

L'hypothèse d'une cinquième planète géante dans le Système solaire est si époustouflante, puisqu'elle n'a pour le moment pas été observée, que l'on peut naturellement avoir du mal à la prendre au sérieux. Pourtant, les analyses qui ont conduit à cette idée sont solides et cette hypothèse a déjà permis de prédire, et même de découvrir, des caractéristiques de corps de la ceinture de Kuiper. Des télescopes pourraient la débusquer d'ici cinq ans

Ce n'est qu'une rumeur mais si elle était avérée, la première détection directe par l'instrument Ligo d'ondes gravitationnelles, prédites par Albert Einstein à partir de sa théorie de la relativité générale, ouvrirait une nouvelle ère en astronomie. Pour l'instant, une telle annonce est prématurée car les équipes en charge de cet instrument ne peuvent rien affirmer ni confirmer. Quoi qu'il en soit, la découverte concernerait l'astrophysique et pas la cosmologie relativiste, c'est-à-dire le Big Bang, comme certains l'écrivent.

Quelques astronomes amateurs passionnés surveillent avec leurs télescopes des étoiles variables. Jusqu’à aujourd’hui, les trous noirs stellaires semblaient devoir échapper à ces instruments modestes puisque leur présence se détecte dans le domaine des rayons X ou gamma. Eh bien ils pourraient le faire... C'est ce que prouve un groupe d’astronomes japonais avec le trou noir V404 Cygni, qui a émis dans le visible en juin 2015.

Le buzz du mois : la planète X, alias Neuvième planète, également connue sous le nom de planète Neuf ou planet Nine, et que personne n'a jamais vue. Son existence est suspectée à cause de la bizarrerie des orbites d'objets lointains. © Nasa Le buzz du mois : la planète X, alias Neuvième planète, également connue sous le nom de planète Neuf ou planet Nine, et que personne n'a jamais vue. Son existence est suspectée à cause de la bizarrerie des orbites d'objets lointains. © Nasa

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