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Dossier : les bases de la chimie et son évolution

Découvrez le dossier Introduction à la chimie : atomes et molécules au fil de l'histoire. Qui ne souhaiterait pas percer les secrets de la chimie ? Grâce à ce dossier sur les bases de la chimie et son évolution dans l'histoire, la lumière est faite sur un domaine parfois perçu comme difficilement compréhensible.

Découvrez les bases de la chimie, son évolution et ses applications grâce au dossier Introduction à la chimie : atomes et molécules au fil de l'histoire. © DR

Découvrez les bases de la chimie, son évolution et ses applications grâce au dossier Introduction à la chimie : atomes et molécules au fil de l'histoire. © DR

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Par définition, la chimie est l’étude des éléments chimiques et des composés qu’ils forment. D’un point de vue plus général, elle représente bien plus : elle est la science de la vie quotidienne et des matériaux qui façonnent le monde. Elle révèle comment chacun d’entre nous peut transformer la matière par des moyens qui semblaient déjà magiques à nos ancêtres, et qui peuvent encore sembler fantastiques de nos jours.

 

Les molécules, atomes, éléments, corps simples et corps composés sont à la base de la chimie et sont des termes fréquemment utilisés par les chimistes. Que signifient-ils ?

 

La chimie semble être une science moderne. Au siècle des Lumières, elle était en effet considérée comme la science marquant la sortie de l’obscurantisme médiéval et l’entrée dans le nouveau monde des laboratoires. Pourtant, la chimie est aussi vieille que l’humanité : c’est même son utilisation qui nous aurait rendus plus humains.

 

Avec la maîtrise du feu, l’Homme a appris à transformer la matière, notamment avec l’avènement de la métallurgie. Une étape qui signe le passage de la civilisation préhistorique à l’âge des métaux.

 

La maîtrise de la combustion a conduit à de nombreuses autres « technologies pyrotechniques ». La « pyrotechnologie » devient alors la science de l’usage du feu : de la cuisson de l’argile à la fabrication d’outils, elle implique directement la chimie.  

 

Le fondement de la chimie moderne est la théorie atomique. Ce modèle explique ce dont les substances chimiques sont faites, comment elles s’assemblent pour former des molécules et dans quel but elles le font. La théorie atomique dans sa forme moderne date du XIXe siècle, mais elle s’appuie sur une tradition ancienne et souvent ignorée : l’atomisme de la Grèce antique.

 

Bien que les chimistes aient repéré les vapeurs et fumées s’échappant de leurs creusets et de leurs fioles, ils prêtaient peu d’attention au monde des gaz et ne croyaient pas en l’existence du vide. Cela allait changer, transformant la chimie en la science que nous connaissons aujourd’hui.

 

Les expériences sur les gaz montrèrent l’existence du vide et mirent en évidence que l’air possède une masse. Des philosophes naturels virent en cela la démonstration de la théorie atomique de la matière, pour laquelle les substances sont faites de minuscules particules séparées par du vide. Un tel raisonnement finit par produire un modèle du comportement des gaz, décrivant les propriétés d’un idéal, appelé la loi des gaz parfaits.

 

Antoine Laurent de Lavoisier, considéré comme le « père de la chimie moderne », n’a pourtant découvert aucun élément. Il a cependant fait plus que tout autre pour parachever la transformation de la chimie en science. Lavoisier a mis en évidence le rôle de l’oxygène dans la respiration, a défini le terme de « corps simple » et a introduit la nomenclature scientifique, avant de perdre prématurément la vie pendant la Révolution française.

 

Vous êtes intrigué par la chimie, mais les formules vous rebutent ? Vous vous interrogez sur les applications de la chimie ou sur l’histoire des idées ? Alors vous prendrez plaisir à lire ce Petit précis de Chimie à déguster.

 


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