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Biographie de James Clark Maxwell

(1831 - 1879)

Physicien

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Principales découvertes

On lui doit d'importantes contributions en thermodynamique. Ses travaux théoriques en électromagnétisme ont eu une influence considérable sur la physique au XIXème siècle.

Sa biographie

Physicien écossais (1831-1879).


James Clerk Maxwell

On lui doit d'importantes contributions en thermodynamique. Ses travaux théoriques en électromagnétisme ont eu une influence considérable sur la physique au XIXème siècle. Ils constituent une étape capitale du développement de la théorie ondulatoire de la lumière et ouvrirent de plus la voie, après les vérifications expérimentales de Hertz, au développement de la radio.

Il s'intéressa à la théorie cinétique des gaz, reprenant, la notion de libre parcours due à Clausius, ainsi que l'hypothèse ergodique. Il donna la loi de répartition statistique des vitesses des particules composant un gaz en équilibre à une certaine température (loi de répartition de Maxwell-Boltzmann, 1860), en considérant que tout volume élémentaire contient un nombre constant de molécules et que celles-ci sont "indiscernables".

Se rendant compte de l'identité de nature qui réunit les ondes optiques et électromagnétiques, il résuma en quatre équations différentielles, les équations de Maxwell, les lois de l'électromagnétisme. Celles-ci expriment la propagation à la vitesse de la lumière des ondes optiques, ainsi que des champs électrique ou magnétique.

En électricité, il découvrit la magnétostriction et prédit l'existence de la pression de radiation.

Il exposa une théorie de la trichromie (1855), décrivant la méthode de synthèse additive qui reconstitue une couleur grâce à trois couleurs fondamentales (le rouge, le vert, le bleu). La photographie couleur, à ses débuts utilisera ce principe.

On peut le considérer comme un pionnier de l'énergétique, mais également de la cybernétique, car il introduisit l'un des premiers dispositifs à rétroaction.